Ben White proporciona la humillación final mientras el Arsenal se vuelve loco en Sheffield United

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Noches como ésta, bajo las luces bajo la lluvia torrencial y contra un oponente que no tiene nada que perder, cuando tus dos principales rivales ya ganaron a principios de fin de semana, son aquellas en las que los desafíos por el título pueden dar un giro inesperado.

El problema con esto, sin embargo, es que nadie apareció para informar a Mikel Arteta y su equipo del Arsenal. Al final, lo único que cayó aquí fueron los registros. Con esta, su séptima victoria consecutiva en la liga para colocarse a dos puntos del Liverpool en la cima, el Arsenal se convirtió en el primer equipo en la historia de la liga inglesa en ganar tres partidos seguidos como visitante por un margen de cinco o más goles. En verdad, este partido podría haberse ganado por un margen mucho mayor que los seis que efectivamente declararon los visitantes contra un equipo de Sheffield United que se hundió en el campeonato con un gemido.

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Por supuesto, la victoria era la expectativa aquí para Arteta y su equipo, pero fue la forma de ganar lo que realmente llamó la atención. Durante 45 minutos, el Arsenal estuvo prácticamente impecable. Sí, la ineptitud de sus oponentes jugó a su favor, pero la forma en que atacaron los visitantes fue magnífica. La tónica se marcó desde el primer minuto, cuando el destacado Bukayo Saka estrelló el larguero y Gabriel Martinelli también estuvo cerca. Cuatro minutos más tarde, Martin Ødegaard abrió el marcador y abrió las compuertas.

En el minuto 15 el marcador estaba 3-0 cuando Jayden Bogle convirtió un magnífico balón cruzado en la portería y Martinelli añadió el tercero. Incluso entonces, tan temprano en el proceso, se trataba de saber por cuánto ganaría el Arsenal. La respuesta fue seis, cinco de ellos llegaron antes del descanso, pero Arteta y sus jugadores claramente bajaron el acelerador, tal vez con un ojo puesto ya en el partido del sábado contra Brentford, cuando la victoria los colocaría en la cima de la Premier League antes que Liverpool y El Manchester City se enfrentará el domingo.

“Una gran noche”, dijo Arteta. “Es un lugar realmente difícil y la forma en que comenzamos el juego marcó la diferencia. Fuimos agresivos, positivos y mostramos verdadera calidad, especialmente en el último tercio. Mantuvimos el ritmo y el hambre y eso me encanta del equipo. Tenemos que seguir haciéndolo bien. Se trata de mantener el impulso”.

Ese tercer gol llevó a Chris Wilder a sacrificar a Oliver Norwood y volver a la defensa de cinco, pero poco importó. El Arsenal tenía demasiada calidad incluso con un defensor adicional con el que lidiar, lo que se puso de manifiesto cuando Kai Havertz superó a un indefenso Ivo Grbic para poner el 4-0. Seis minutos antes del descanso, hubo un éxodo masivo entre los aficionados locales cuando Saka volvió a causar caos en la zaga de los anfitriones, enfrentándose a Declan Rice para agregar un quinto con un hermoso final y dejar a los fanáticos preguntándose cuántos récords, además de goles, el Arsenal podría terminar la noche.

Ciertamente se calmaron después de la reanudación, lo que se reflejó en la decisión de sustituir a Saka en el descanso después de que este informara que no se sentía bien. El jugador de 22 años ciertamente no necesitaba correr riesgos, y Sheffield United se habría sentido aliviado de verlo partir, pero el daño ya estaba hecho. Han concedido cinco goles o más en cuatro partidos consecutivos en casa y la asombrosa cifra de 72 en total en la liga esta temporada.

Se están hundiendo sin dejar rastro en el Campeonato y esta actuación subrayó simplemente lo lejos que están en lo que respecta al ritmo de la Premier League. «Pensábamos que teníamos un plan para lograr un buen desempeño», reflexionó Wilder. “Pensé que ese era el mejor camino a seguir, pero los errores defensivos elementales, realmente decepcionantes, nos perjudicaron. Fue demasiado fácil. Estaban en una liga diferente, en un planeta diferente al nuestro”.

Afortunadamente para Wilder y su equipo, el Arsenal aumentó en intensidad. Solo hubo un gol en la segunda mitad, pero podría decirse que fue el mejor del grupo, ya que Havertz asistió a Ben White para un maravilloso remate que superó a Grbic para poner el sexto. Si el Arsenal hubiera querido más, probablemente los habría conseguido. El único susto para el Arsenal fue la baja de Martinelli con un corte en el pie que será valorado en los próximos días.

Para entonces, tres lados de Bramall Lane estaban al menos medio vacíos. Este viejo y orgulloso club parece cada vez más resignado a su destino y, en noches como ésta, no es difícil ver por qué.

Pero también hay que tener en cuenta que, por muy pobres que fueran los jugadores de Wilder, quedaron completamente impresionados por una primera mitad fascinante del Arsenal. A diferencia del año pasado, cuando su desafío por el título fracasó, este año su impulso está creciendo precisamente en el momento adecuado. Puede estar seguro de que Liverpool y Manchester City también lo saben.

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