Caminando por la cuerda floja con Tabraiz Shamsi

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Los lanzadores de muñeca son los equilibristas del cricket. Milímetros hacia un lado o hacia el otro y llegan triunfantes a tierra firme. Milímetros hacia el otro lado o hacia este y caen en picada incluso cuando sus entregas se elevan fuera del terreno. Su margen de error es tan grande como la cuerda es delgada, y tienen más probabilidades que otros lanzadores de cometer un error.

Los equilibristas también se llaman funámbulos. La raíz latina de la palabra es «ambulate», que significa caminar. Tabraiz Shamsi llega a tierra firme triunfante con más frecuencia que sus compañeros artistas de muñeca, y mientras lo hace, está completamente comprometido con la primera sílaba del funambulismo.

«Me gusta disfrutar de mi cricket; me gusta divertirme», dijo Shamsi a Cricbuzz. «Todos nuestros viajes nos moldean en el tipo de personas que somos y en la forma en que trabajamos. Haber ido al CPL al principio de mi carrera [en junio de 2015, casi un año antes de su debut con Sudáfrica] y experimentado cómo son los jugadores del Caribe: relajados y tranquilos, y divirtiéndose, tuvo un impacto en mí. Un jugador puede ser intenso cuando necesita serlo, pero cuando disfruté de mi cricket en el Caribe, también fue cuando jugué mi mejor cricket. He tomado la decisión consciente de crear grandes recuerdos. Disfrutar de mi cricket me ayuda a jugar mejor.

«Algunas personas pueden verlo como una distracción. Tal vez sea una distracción para ellos. Para mí, es una liberación de la presión. Cuando tomo un wicket, corro, me divierto, celebro. Descompone el juego para mí. Escuchas a los bateadores diciendo que se vuelven a enfocar con cada pelota. Se alejan del pliegue o usan una frase que los hace reenfocarse, porque no puedes permanecer concentrado durante 100 overs. Bueno, eso es mi descanso. Cuando entra un nuevo bateador, esa es mi forma de empezar de nuevo».

Shamsi cumplió su declaración de misión en un partido SA20 en Boland Park el 21 de enero. Después de mantener a Sam Curran de MI Cape Town sin anotaciones durante tres bolas, lanzó la cuarta en la pierna y forzó un golpe que cayó en la mitad. Una vez que se tomó el atrapada, Shamsi sacó un pañuelo de su bolsillo del pantalón. Mientras pasaba la mano sobre él, el paño cambió de color verde y oro – los colores de Sudáfrica – a azul y rojo, o cercano al azul y rosa de Paarl Royals. Dos bolas después, Shamsi atrapó a Kieron Pollard frente a los palos con una entrega que giró bruscamente hacia los almohadones.

Si eso suena familiar, podría ser porque Shamsi convirtió un pañuelo rojo en una barra plateada después de que despidió a Wihan Lubbe durante la MSL de 2019. Varias veces, para celebrar haber tomado un wicket, se ha quitado una bota y ha fingido hablar por teléfono como lo haría con un teléfono – como lo hizo después de que atrapó a Suryakumar Yadav en lo profundo durante un T20I en St George’s Park en diciembre del año pasado.

«Absurdo» apareció en un titular de una historia que describía el incidente de Lubbe, y en otro, se decía que Shamsi «ostentaba» su travesura con Curran. Después del episodio de Yadav, como informó Cricbuzz en ese momento, Shamsi e incluso su esposa fueron objeto de abusos en línea. Parece que algunas personas no tolerarán que la diversión infecte su idea de cricket.

Tal vez porque Shamsi parece, para los mumpsimuses del cricket, no tomar el cricket tan en serio como exigen que lo haga, atrae un nivel de desconfianza pública que otros no tienen que soportar. En consecuencia, ha sido etiquetado, a menudo con sarcasmo, como un «lanzador de confianza», lo que sugiere que es un espectador en su propio éxito. ¿Qué pensó él de ese cargo?

«Eso sería lo mismo para cualquier jugador. Cuando tienes confianza, vas a estar caliente, y cuando no esté tan alta, comenzarás a dudar de algunas cosas», dijo. «Tengo la capacidad de ganar partidos para el equipo que no se supone que ganen. Hay muchos chicos que pueden ayudarte a ganar partidos que se supone que debes ganar, tus jugadores constantes, versus los chicos que tienen el factor x. Sé que, mientras tenga overs en el banco, incluso si estamos en problemas, puedo cambiar el juego. La oposición también lo sabe. No va a suceder en cada juego, pero sí creo eso.

«Es una evaluación injusta, porque cualquier jugador solo puede mostrar lo que puede hacer si tiene una carrera decente. En mi carrera internacional hasta ahora, probablemente solo en el espacio T20 entre 2020 y 2021, donde jugué regularmente para los Proteas sin estar dentro y fuera. No puedes encontrar el ritmo si estás dentro y fuera del equipo.

«Así que no estoy de acuerdo con eso. Es solo sentido críquetico que cuanto más juegas, más ritmo vas a encontrar. Cuanto más juegas, más rápido aprendes de tus errores. Si juegas el viernes y cometes errores, puedes corregirlos el domingo. Pero si juegas en septiembre y tu próximo juego es en diciembre, probablemente hayas olvidado cómo te sentías y qué aprendiste.

«Cuando siento que me respaldan, estoy caliente. Entonces puedo concentrarme en hacer que el equipo gane. Si te dan licencia para hacer tu trabajo correctamente, vas a ser genial en lo que estás haciendo. Si sientes que si no escribes un gran artículo hoy, es posible que no tengas trabajo mañana, no podrás expresarte».

Shamsi ha participado en 65 de los 78 T20I que ha jugado Sudáfrica desde su debut en junio de 2016, pero solo en 51 de sus 119 ODIs desde el primero, en junio de 2017. Su participación en 23 series y torneos T20I se ha limitado a un partido solo una vez, pero ha sufrido ese destino siete veces en 25 series de ODI. Tuvo la mala suerte de aparecer cuando Imran Tahir estaba en su mejor momento y ahora tiene a Keshav Maharaj – quien llegó a la escena internacional en noviembre de 2016 como especialista en pruebas – metiéndose en el territorio de la pelota blanca.

«Al comienzo de mi carrera, Imran Tahir estaba allí, y cualquiera que entienda de cricket sabrá cuál era el razonamiento», dijo Shamsi. «Es uno de mis amigos más cercanos en términos de cricket, porque aunque podría haberse convertido en una competencia, nunca lo hizo. Siempre nos ayudaríamos mutuamente. Me pediría consejos, aunque yo era mucho más joven que él y no tenía experiencia en cricket internacional. Aunque estuve en el banquillo durante casi cuatro años porque él estaba jugando, el conocimiento que compartió conmigo me permitió ocupar mi lugar en el equipo sin problemas y acelerar mi crecimiento».

Justo. Pero el extremo de Maharaj de la ecuación hará que los fanáticos de Shamsi se preocupen. Sudáfrica jugó 37 ODIs y 26 T20Is en 2022 y 2023. Tanto Shamsi como Maharaj fueron seleccionados en 14 de los ODIs y una docena de los T20Is. Maharaj apareció en 29 ODIs y 19 T20Is. ¿Shamsi? Veinte ODIs y 18 T20Is.

No es que haya mala sangre entre Shamsi y Maharaj, como cualquiera que los haya visto celebrar como hermanos guiando a Sudáfrica hacia la victoria por un wicket solitario en un partido de la Copa del Mundo contra Pakistán en Chepauk en octubre del año pasado atestiguaría. Pero eso no significa que no estén compitiendo a menudo por el mismo lugar en el XI. Y eso, ya que ofrece la opción más segura de giro de dedos y tiene una capacidad de bateo significativa, Maharaj recibe el visto bueno antes que Shamsi con frecuencia.

Shamsi admite que «por primera vez en mi carrera tuve algunos ODIs malos» después de la Copa del Mundo T20 de 2022, lo que atribuye a haber sido dejado fuera cuando sintió que debería haber jugado, en particular durante tres de los cinco juegos que Sudáfrica jugó en el torneo. Y a pesar de que llegó a Australia como el segundo lanzador clasificado y tercero en general entre los lanzadores de T20I del mundo. Cuando terminó el torneo, estaba cuarto entre los lanzadores de giro y sexto en total. «Eso me afectó mentalmente y no tuve un gran [SA20 de 2023 donde 20 lanzadores tomaron más wickets y 15 tuvieron una mejor tasa de economía]. Es natural que un jugador se sienta así. Pero desde que Rob [Walter] llegó, ha sido un gran comunicador. Me ha empujado a ser mejor».

Walter eligió a Shamsi y Maharaj para el partido de la Copa del Mundo de Sudáfrica contra India en Eden Gardens en noviembre. Maharaj tomó 1/30 en 10 overs ajustados. En sus 10, Shamsi reclamó 1/72. India se disparó a 326/5 y registró la derrota más pesada de Sudáfrica en el formato al despedirlos por 83 en 27.1 overs.

Shamsi perdió su línea, longitud y forma, fue golpeado por cinco cuadrangulares y un seis, y lanzó siete amplias y una pelota sin válida. La mayoría de los espectadores con camisetas azules de los 66,000 observadores claramente disfrutaron verlo caer de la cuerda floja. Se sorprenderían, y se decepcionarían, al enterarse de que Shamsi no se vio afectado por su schadenfreude. «Disfruto ese tipo de cosas. Lo recibí cuando me mudé a los Titans, que era un XI de super estrellas; chicos que son jugadores de Proteas. Y luego está el Sr. Nadie, Tabraiz Shamsi. A nadie le importo porque soy de KZN Inland. Me di cuenta de que necesitaba brillar entre esos chicos, porque son grandes jugadores».

En su primer partido para los Titans, el desafío de pretemporada eKasi contra los Lions en Soweto en agosto de 2014, Shamsi compartió un vestuario con ocho internacionales anteriores, actuales o futuros. Entre ellos estaban Dean Elgar, Heinrich Klaasen y Roelof van der Merwe. «La gente viene a verlos. Los ojos están allí. Eso significa que esos ojos también están en mí. Así que es una gran oportunidad para abrazar esa presión y hacer algo especial. ¿Por qué más jugamos este juego? Quieres jugar en grandes juegos. Quieres los ojos. De lo contrario, podrías estar jugando cricket de club un domingo, donde no hay multitud además de tu familia y amigos y la mitad de los jugadores están borrachos. Así que siempre he disfrutado de los grandes momentos. Es una oportunidad de decir que soy yo quien va a ganar este juego para mi equipo.

«Puede sonar contradictorio porque tuve un juego horrible [contra India], pero eso puede suceder. Podemos reírnos de eso ahora, pero no dormí durante dos días después del juego. Antes del juego estaba emocionado, pero la forma en que lancé fue impactante. Cuanto más juegas, más te das cuenta de que podría suceder en cualquier momento. Pude lanzar mejor en la semifinal, un juego más de alta presión».

En ese partido, también en Eden Gardens y 11 días después de su maltrato por parte de los indios, Shamsi despidió a Marnus Labuschagne y Glenn Maxwell en overs consecutivos y limitó el daño en sus 10 overs a 42 carreras. ¿Eso ilustra el peligro de lanzar giros de muñeca para ganarse la vida?

«Por supuesto. ¿A quién traes cuando el calor está encendido? A Shamsi. ¿A quién traes si Shamsi está caliente? Tal vez te aferres a algunos de sus overs y saques algunos de los overs de los otros chicos, y esperes a que los bateadores lleguen a los 40, 50, 60. Luego lo traes de vuelta hacia el final de la entrada.

«Hay días en los que puedo recibir carreras, pero es algo que no le digo a los capitanes que no hagan porque tienen fe en mí. A veces necesitas a alguien que te salve; decir, eh, este tipo no está haciendo un trabajo fácil. Si termino recibiendo carreras lanzando en situaciones difíciles tratando de ayudar al equipo a ganar, no puedo ver eso como algo negativo. Porque el día que lo haga bien …

«Un mal over puede arruinarlo, y luego las personas que miran exclusivamente el resultado dirán que has tenido un mal día. Afortunadamente, hay suficientes personas cuerdas alrededor».

Personas que saben lo difícil que es mantenerse en la cuerda floja. Y divertirse mientras estás en ella.

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