Campeonato de Jugadores 2024 – Principales historias rumbo al fin de semana

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PONTE VEDRA BEACH, Florida — ¿Podría el cuello de Scottie Scheffler determinar si el PGA Tour tiene otro ganador abrumador en uno de sus eventos emblemáticos de alto perfil?

Scheffler, el golfista número 1 del mundo, está tratando de convertirse en el primer ganador consecutivo del Campeonato de Jugadores en la 50ª edición del evento principal del tour en TPC Sawgrass esta semana. Pero sus esperanzas sufrieron un golpe el viernes cuando sintió dolor en el cuello en el segundo hoyo de su ronda.

Scheffler pidió ayuda a un oficial de la PGA Tour para Biofreeze, un analgésico, y luego recibió un masaje de un fisioterapeuta en los hoyos 14 y 16.

Scheffler luchó con un 3-bajo 69 para un total de 36 hoyos de 8 bajo par, lo que lo mantuvo en la contienda, aunque empatado en sexto lugar y 6 golpes detrás del actual ganador del Abierto de los Estados Unidos, Wyndham Clark, y 2 detrás de Xander Schauffele y el canadiense Nick Taylor.

Clark, quien estaba clasificado en el puesto 163° en el mundo al comienzo de 2023, busca su cuarta victoria en los últimos 10 meses. Después de capturar su primera victoria en el PGA Tour en el Campeonato Wells Fargo en mayo, agregó victorias en el Abierto de los Estados Unidos en junio y el AT&T Pebble Beach Pro-Am en febrero.

Clark parece estar listo para agregar otra. Su ventaja de 4 golpes empata a Jason Day (2016) por la segunda más grande en la historia del Campeonato de Jugadores. Webb Simpson lideró por 5 puntos en el punto intermedio en 2018. Estaba arriba por 7 golpes después de 54 hoyos y ganó por 4.

Mientras Schauffele y Taylor presionaban a Clark el viernes, Scheffler posee la pedigrí y los nervios para perseguirlo, y el ex campeón del Masters estaba jugando el mejor golf del mundo antes de la semana.

«Todo lo que estás tratando de hacer es poner algo de presión sobre alguien», dijo Schauffele. «Ha estado jugando un golf increíble durante varios meses, y tiene la potencia y la precisión y está muy seguro en este momento. Así que es importante estar en ese último grupo solo para tratar de ponerle algo de presión e intentar ponernos en marcha».

No sería la primera vez que Scheffler estaba detrás por 6 golpes o más al final de semana y regresaba para ganar. Estaba 9 golpes detrás después de 36 hoyos en el Phoenix Open de WM de 2022 y venció a Patrick Cantlay en un desempate para capturar su primera victoria en el PGA Tour. En la Invitación Arnold Palmer en Bay Hill tres semanas después, Scheffler remontó una desventaja de 8 golpes en los últimos 36 hoyos y ganó por 1.

Si nada más, Clark sabe que el mejor golfista del mundo lo estará persiguiendo durante los últimos 36 hoyos. Será la quinta vez que Clark lidere en el punto intermedio; ganó una vez anteriormente, en el Campeonato Wells Fargo de 2023, su primera victoria en el PGA Tour.

«Tengo mucho respeto por Scottie y su juego y consistencia, y realmente es el medidor en este momento de lo que quieres intentar ser», dijo Clark. «Scottie siempre está en competencia. Me ha empujado a ser mejor y es divertido verlo, así que realmente estoy tratando de alcanzarlo. Realmente le debo mucho para que pueda disfrutar de mi buen golf reciente».

Mientras tanto, Golfweek, citando fuentes, reportó el viernes que los directores de los jugadores en la junta de política del PGA Tour podrían estar cerca de reunirse con Yasir Al-Rumayyan, gobernador del Fondo de Inversión Público de Arabia Saudita, posiblemente tan pronto como el lunes en Ponte Vedra Beach.

Golfweek dijo que los detalles de la reunión están siendo guardados en secreto y «aún no está claro si el poderoso jefe de inversiones saudí se comprometerá a asistir o cancelará en el último minuto».

Cinco de los seis directores de jugadores estaban compitiendo en el Campeonato de Jugadores: Patrick Cantlay, Peter Malnati, Adam Scott, Webb Simpson y Jordan Spieth. Tiger Woods fue el único director de jugadores que no compitió esta semana.

El martes, el comisionado del PGA Tour, Jay Monahan, dijo a los reporteros que se reunió con Al-Rumayyan en Arabia Saudita en enero. Dijo que las conversaciones con el FIP estaban «acelerando» y que creía que formar una alianza con los saudíes, que podría aportar una inversión de hasta 3 mil millones de dólares, era el mejor camino a seguir para el tour.

ESPN informó la semana pasada que una reunión entre Al-Rumayyan y los directores de los jugadores era el siguiente paso probable en las negociaciones, según fuentes.

Después de su ronda del viernes, Spieth confirmó que se estaba «animando» a los directores de los jugadores a reunirse potencialmente con funcionarios del FIP, pero se negó a dar detalles.

«Creo que no hay mucho más que pueda decir al respecto, pero obviamente se nos está animando, lo cual creo que es probablemente algo bueno», dijo Spieth. «Todo el consejo debería si hay alguna posibilidad de negociación posible».

Wyndham Clark ha trabajado duro para ser más seguro, y una historia que reveló el viernes –que rechazó dos invitaciones para jugar en el Augusta National Golf Club en el pasado– podría ser la mejor evidencia de su nueva confianza.

Al ganar su primer campeonato importante en el Los Angeles County Club en junio, Clark obtuvo una exención de cinco años para el Masters, el Campeonato de la PGA y The Open, así como una exención de 10 años para el U.S. Open.

Clark, de 30 años, hará su debut en el Masters del 11 al 14 de abril. Así que la semana pasada, hizo un viaje de reconocimiento al Augusta National Golf Club con su padre y su hermano.

«Fue un viaje realmente genial porque fui con mi papá y mi hermano, quienes nunca habían estado, así que fuimos y tuvimos un viaje genial de chicos Clark y fue muy memorable», dijo Clark. «Es algo que recordaremos por el resto de nuestras vidas».

Hubo una serie de nombres conocidos que no superaron el corte y no estarán presentes durante el fin de semana, incluidos Justin Thomas, Jordan Spieth, Matt Kuchar, Nick Dunlap, Will Zalatoris, Keegan Bradley y Justin Rose.

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