Chelsea alivia la presión sobre Pochettino al eliminar al Aston Villa de la Copa FA

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Si Mauricio Pochettino hubiera podido escribir un guión para un juego de redención, habría sido algo como esto. Todo lo que tocó el técnico del Chelsea se convirtió en oro cuando sus finalistas de la Copa Carabao llegaron a los octavos de final de la Copa FA, respondiendo a dos concesiones de cuatro goles en la Premier League al superar al Aston Villa para asegurar un empate en casa contra el Leeds United, rival del campeonato.

Pochettino reaccionó al fárrago de que la esposa de Thiago Silva insinuara a X que el entrenador debería ser despedido dejando fuera a su defensor con más clase, aunque de mayor edad, y luego reintroduciéndolo para los últimos minutos de una noche de despedida.

Fue una noche en la que el técnico del Chelsea ideó un plan táctico para recordarnos por qué siempre ha sido tan valorado. Ni siquiera un gol de consolación de Moussa Diaby en el tiempo adicional pudo quitarle brillo a la noche de Pochettino mientras Villa continúa tropezando después de su impresionante primera mitad de temporada.

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Con el Chelsea ganando 2-0 en el minuto 21, Enzo Fernández marcó el gol de la noche con un brillante tiro libre al comienzo de la segunda parte. Su celebración posterior personificó la respuesta a las críticas recientes en medio de fuertes derrotas en la Premier League ante Liverpool y Wolves.

Fernández aprovechó la oportunidad cuando, preparándose para disparar a portería desde 25 metros, fue derribado por Youri Tielemans. Luego, el creador de juego argentino lanzó su tiro libre en la esquina superior de la portería de su compatriota, Emiliano Martínez logró rascar el balón con las yemas de los dedos, para sellar la segunda victoria del Chelsea en ocho partidos fuera de casa.

El jugador de 23 años, contratado como ganador de la Copa del Mundo por £106,8 millones hace poco más de 12 meses, ha sido un emblema tal del gasto despilfarrador del Chelsea en la era de Todd Boehly que ha sido difícil juzgarlo como un jugador joven que se adapta a un nuevo país y liga. Habían surgido rumores de que quería irse.

Sin embargo, su reacción ante el gol, al quitarse la camiseta para mostrar su nombre a los aficionados visitantes que celebraban y señalar al suelo, enfatizó su afirmación de que quiere quedarse.

Pochettino defendió apasionadamente a su jugador y la necesidad de su joven equipo de desarrollarse lejos de las cadenas de la era cargada de trofeos de las dos décadas anteriores. «Necesitamos seguir adelante», dijo.

“No hay duda de que es un jugador campeón del mundo. [Pero] cuando firmó hace un año, llegó con casi dos años, sin vacaciones, sin descanso, con la presión, todavía joven, de venir en un equipo que necesita tiempo. Pero [la gente necesita] dejar de crear expectativas que no se corresponden con la realidad y ayudar un poco al jugador que está aquí a intentar construir algo. No me sorprende; Enzo tiene la calidad no sólo para marcar este tipo de goles sino también para rendir como lo hizo”.

Sorprendentemente, el Chelsea tenía dos goles de ventaja en los primeros 21 minutos, tan tensos y emocionantes como si fueran los últimos 21. Fue tan impactante para los aficionados del Chelsea como para cualquier otra persona.

Belle Silva había publicado una disculpa parcial por su tweet del fin de semana de que «es hora de cambiar». Pochettino dijo antes del partido: “Siempre elijo a mis jugadores en función del rendimiento y el equilibrio. Eso es todo.»

Villa pasó la primera mitad de esta temporada engañando a sus oponentes con su magnífico movimiento hacia adelante, Ollie Watkins generalmente acompañado por un jugador abierto con licencia para vagar por los canales frente a un área de cuatro en el mediocampo. Pero tal vez los oponentes los hayan resuelto. Ciertamente Pochettino encontró la manera.

El técnico del Chelsea pidió a la pareja convocada formada por Nicolas Jackson, por la izquierda, y Noni Madueke, que jugaran alto y ancho, con Cole Palmer y Conor Gallagher actuando como centrales más adelantados. Esto impidió que Douglas Luiz y Boubacar Kamara dictaran el ritmo del juego y permitió al Chelsea salir y superar a John McGinn y Tielemans.

Anticipándose a la última fecha de la Copa Carabao contra el Liverpool este mes, los fanáticos del Chelsea ya cantaban “Todos vamos a Wembley” mientras Kamara perdía la posesión fácil en el medio campo. Jackson sondeó amenazadoramente por el ala izquierda; cuando su tiro cruzado se desvió, Madueke devolvió el balón a Gallagher para que lo metiera de costado en la esquina superior desde 12 yardas.

Villa no se adaptó, Madueke se escapaba frecuentemente por la derecha, hábilmente apoyado por Malo Gusto y donde Àlex Moreno estaba soportando una pesadilla, no ayudado por la falta de camaradería de McGinn.

Luego, el plan del Chelsea volvió a funcionar, con un efecto letal, con Madueke alimentando a Gusto por el enorme abismo del flanco izquierdo de Villa. Su centro preciso invitó a Jackson a rematar un cabezazo fácil para su noveno gol en 20 aperturas.

Unai Emery consideró que la calidad en la finalización fue el factor principal del partido. “Más o menos sentí que la diferencia era la forma clínica para ellos”, dijo el gerente de Villa. Su mirada ahora vuelve a esas ambiciones de estar entre los cuatro primeros cuando reciba al Manchester United el domingo.

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