¿Cuál es el Mejor Equipo en el Este de la Liga Americana?

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Hace poco más de una semana, Darragh McDonald de MLBTR discutió la División Central de la Liga Nacional, que es posiblemente la división más reñida de las Grandes Ligas. Mientras ninguna otra división se compara con esa pelea proyectada, la Liga Este de la Americana ofrece a la Central un rival digno en ese sentido, ya que es la única otra división que el PECOTA de Baseball Prospectus proyecta sin incluir un equipo con 90 derrotas. De hecho, hay un argumento que sugiere que la batalla por la Liga Este este año promete ser aún más reñida. Después de todo, el PECOTA proyecta que tanto los Piratas como los Rojos terminarán con menos victorias que cualquiera de los equipos de la Liga Este, mientras que Fangraphs proyecta a la Este como la única división en las mayores sin un equipo con récord por debajo de .500.

Los sistemas de proyección ven a la Liga Este como una división con cinco contendientes potenciales, respaldado por los resultados del año pasado. Los Orioles lideraron la manada la temporada pasada con un récord de 101 victorias, capturando el título de división a pesar de una fuerte actuación de los Rays, que terminaron dos juegos detrás de Baltimore. Tampa y Toronto también lograron llegar a los playoffs el año pasado, mientras que Nueva York y Boston se mantuvieron en los límites del panorama de playoffs hasta septiembre a pesar de finalmente no lograrlo. Desde entonces, cada club ha experimentado cambios significativos, y con jugadores como Blake Snell y Jordan Montgomery todavía en el mercado, es fácil imaginar que uno o más de estos equipos mejoren aún más antes del Día Inaugural. Mientras tanto, echemos un vistazo a cómo están las cosas en la división más competitiva de la Liga Americana:

Orioles: 101-61 en 2023, FG proyecta 85 victorias en 2024, PECOTA 86.2
Los Orioles fueron quizás el equipo más sorprendente del béisbol el año pasado, alcanzando por sorpresa el primer título de la Liga Este del club desde la temporada 2014 gracias a las contribuciones de jóvenes como Gunnar Henderson, Adley Rutschman y Grayson Rodriguez. Esos mismos jugadores jóvenes estarán de vuelta esta temporada y probablemente se unirán al prospecto número 1 en general, Jackson Holliday, en algún momento de esta temporada, quizás tan pronto como en el Día Inaugural. El emocionante núcleo juvenil del club seguramente será complementado una vez más por veteranos sólidos como Cedric Mullins y Anthony Santander, brindándoles un sólido núcleo ofensivo con el que intentarán seguir reinando en la Este.

Dicho esto, el club ha experimentado algunos cambios durante el invierno. El veterano abridor Kyle Gibson dejó la rotación a través de la agencia libre este invierno, y aunque el club realizó un canje a principios de esta temporada baja para adquirir al exas de los Brewers Corbin Burnes para liderar su rotación, ceder al prometedor zurdo DL Hall y al infielder Joey Ortiz podría ser un golpe para la profundidad del club de cara a la temporada. Más notablemente, dos lanzadores clave de la temporada 2023 comienzan la temporada con lesiones significativas: el cerrador Félix Bautista se sometió a la cirugía de Tommy John a finales del año pasado y probablemente se perderá toda la campaña 2024, mientras que el diestro Kyle Bradish enfrenta una larga ausencia propia debido a un problema en el ligamento colateral ulnar después de liderar la rotación de Baltimore la temporada pasada con un estelar 2.83 de efectividad en 30 aperturas.

Mientras las lesiones de Bradish y Bautista dejan a los Orioles sin dos de sus mejores lanzadores para abrir la temporada, las adiciones de Burnes y el cerrador veterano Craig Kimbrel deberían ayudar a suavizar esos golpes, y con jóvenes como Holliday, Cade Povich y Coby Mayo a punto de contribuir en el nivel de las Grandes Ligas, hay muchas razones para creer que Baltimore puede mantenerse en la cima de la liga rumbo a 2024 siempre que las jóvenes estrellas del club puedan evitar retroceder esta temporada.

Rays: 99-63 en 2023, FG proyecta 86 victorias en 2024, PECOTA 86.9
Los Rays comenzaron la temporada 2023 con una racha increíblemente caliente, ganando un récord de 13 juegos consecutivos para abrir la temporada el año pasado gracias a sólidas actuaciones en el montículo de jugadores como Jeffrey Springs, Drew Rasmussen y Shane McClanahan. Desafortunadamente, cada uno de los brazos mencionados anteriormente fue sometido a cirugía que puso fin a su temporada el año pasado y se espera que se pierdan al menos la primera mitad de la campaña 2024, si no más. La mezcla de rotación de Tampa también se debilitó aún más cuando el club cedió al diestro Tyler Glasnow a los Dodgers en diciembre, dejando al club con poca certeza en la mezcla de abridores fuera de Zach Eflin y Aaron Civale. Otra gran pérdida desde el punto de vista de la producción es el campocorto Wander Franco, quien registró 4.6 fWAR en 112 partidos el año pasado pero enfrenta acusaciones de abuso sexual en su República Dominicana natal que ponen en duda su futuro en las Grandes Ligas.

Incluso con ese gran número de bajas, los Rays aún prometen ser una fuerza a tener en cuenta en 2024. Después de todo, el equipo cuenta con una de las alineaciones más profundas del juego, liderada por jugadores como Yandy Díaz, Brandon Lowe, Isaac Paredes y Randy Arozarena. Además de ese grupo, el club tiene mucho talento joven con jugadores como Junior Caminero, Josh Lowe y Curtis Mead, todos ellos se espera que contribuyan en el nivel de las Grandes Ligas en algún momento de esta temporada en el lado posicional. Mientras tanto, el cuerpo de lanzadores cuenta con jóvenes intrigantes como Taj Bradley, Shane Baz y la adquisición de la temporada baja Ryan Pepiot, quienes probablemente se unirán a Civale y Eflin como piezas de la rotación esta temporada. El sólido bullpen perpetuamente del club sigue luciendo fuerte también, con un trío final de Pete Fairbanks, Jason Adam y Colin Poche reforzados por incorporaciones de la temporada baja como Phil Maton.

Dada la cantidad de ausencias significativas que enfrentan los Rays al comenzar la temporada, no es necesariamente sorprendente que los sistemas de proyección esperen que el club dé un gran paso atrás en 2024. Se espera que el club confíe en jugadores como José Caballero y Taylor Walls en lugar de Franco en el campocorto y en brazos jóvenes no probados como Bradley y Pepiot en lugar de brazos potentes establecidos como McClanahan y Rasmussen. Aun así, la sólida alineación y el fuerte bullpen del club podrían mantener al club en la contienda por la corona de la Este esta temporada, especialmente si los jóvenes en la rotación logran tener éxito en las Grandes Ligas.

Blue Jays: 89-73 en 2023, FG proyecta 85 victorias en 2024, PECOTA 88.6
La temporada 2023 fue extraña en Toronto, ya que estrellas clave como Alejandro Kirk, George Springer y Vladimir Guerrero Jr. retrocedieron en el plato dejando al club con una ofensiva sorprendentemente tibia. Eso no impidió que los Jays compitieran el año pasado, sin embargo, ya que el club logró colarse en el último puesto de comodín de la Liga Americana con una temporada de 89 victorias gracias a una fuerte actuación de la rotación de lanzadores del club. Kevin Gausman, José Berríos, Yusei Kikuchi y Chris Bassitt se combinaron para brindar al club una producción por encima del promedio mientras hacían más de 30 aperturas cada uno, y el veterano zurdo Hyun-Jin Ryu logró entrar en la rotación y proporcionar una sólida producción en la parte trasera cuando el joven Alek Manoah luchó mucho durante la temporada.

Al llegar al receso invernal, el club parecía dispuesto a hacer cambios importantes ya que estaban relacionados con jugadores como Shohei Ohtani y Juan Soto, aunque finalmente terminaron teniendo un invierno mucho más tranquilo. Después de ver partir a jugadores como Matt Chapman y Brandon Belt en la agencia libre, el club trajo a jugadores como Isiah Kiner-Falefa y Justin Turner para llenar el vacío en la tercera base y bateador designado mientras sumaba profundidad a su pitcheo con la adición de Yariel Rodríguez. Esos movimientos menores dejan al club probablemente buscando mejoras internas a medida que esperan regresar a los playoffs en 2024. Alguna de esa mejora podría provenir del talento joven del club, con el principal prospecto de pitcheo Ricky Tiedemann probablemente haciendo su debut en algún momento de este año mientras jugadores como Davis Schneider y Ernie Clement intentan establecerse en roles más importantes.

Si bien la alineación del club sufrió un poco este invierno después de una campaña decepcionante en 2023, un robusto cuerpo de lanzadores podría mantener a flote a los Blue Jays esta temporada incluso si la ofensiva no logra dar un paso adelante. Es fácil imaginar que el club regrese a los playoffs en 2024 si jugadores como Bo Bichette, Guerrero y Springer pueden ofrecer actuaciones impactantes, especialmente si el club recibe una sólida producción de su elenco de apoyo de bateadores como Turner, Schneider y Daulton Varsho.

Yankees: 82-80 en 2023, FG proyecta 89 victorias en 2024, PECOTA 94.7
Después de no clasificar a los playoffs por primera vez desde 2017 y escapar apenas con un récord ganador en la temporada 2023, los Yankees no perdieron el tiempo este invierno en buscar mejorar las posibilidades de postemporada del club para el segundo año del megacuerdo de nueve años de Aaron Judge con el club. Eso incluyó una reestructuración completa de la mezcla de jardineros del club, ya que el club adquirió a Juan Soto, Trent Grisham y Alex Verdugo para complementar a Judge en el jardín exterior mientras equilibran una alineación que se inclinaba demasiado a la derecha en 2023. El acuerdo blockbuster por Soto y Grisham le costó al club bastante talento de lanzadores de Grandes Ligas, incluidos Michael King y Randy Vasquez, aunque Nueva York siguió reforzando la rotación de lanzadores del club al conseguir al veterano diestro Marcus Stroman en la agencia libre.

Esa larga lista de compras de invierno parece dejarlos en una posición sólida para competir esta temporada incluso cuando perdieron a jugadores como Luis Severino, Harrison Bader y King del club del año pasado. Incluso cuando el club agregó a un brazo de rango medio de calidad, jugadores de exterior sólidos y un bate superestrella a su mezcla, es posible que las mejoras más impactantes del club vengan internamente después de lidiar con una gran cantidad de lesiones el año pasado. Judge siguió su actuación ganadora del MVP de la Liga Americana en 2022 con otra temporada que lo vio publicar un OPS superior a 1.000 en 2023, aunque se limitó a solo 106 juegos por una lesión en el dedo del pie. Mientras tanto, los zurdos Nestor Cortes y Carlos Rodon lucharon mucho con lesiones e inefectividad el año pasado pero aún tienen un gran potencial como ases en la rotación, mientras que los bateadores veteranos como Stanton y Anthony Rizzo también podrían beneficiarse de una mejor salud esta temporada y recuperarse de difíciles campañas en 2023.

De todos los equipos en la Liga Este, es fácil argumentar que los Yankees hicieron lo mejor para mejorar este invierno. Incluso esas adiciones pueden no ser suficientes para alcanzar a los rivales de la división por sí solas después de una campaña de 82 victorias, una mejor salud de los regulares clave tanto en el montículo como en la alineación sin duda podría ayudar al club a evitar quedarse fuera de los playoffs por segundo año consecutivo por primera vez desde las temporadas de 2013 y ’14.

Red Sox: 78-84 en 2023, FG proyecta 81 victorias en 2024, PECOTA 79.2
Ha sido un invierno extraño en Boston, ya que el club comenzó el invierno con promesas de un enfoque «a toda velocidad» para la temporada 2024 y un objetivo de mejorar la rotación del club. A pesar de esos grandes planes, el club generalmente optó por movimientos más pequeños durante el invierno. Quizás el movimiento más notable del club fue separarse del antiguo as Chris Sale en un cambio que le otorgó al club al joven infielder Vaughn Grissom, mientras que el lugar de Sale en la parte superior de la rotación del club parece destinado al diestro Lucas Giolito.

El club también agregó al jardinero Tyler O’Neill en un cambio con los Cardenales mientras firmaba al cerrador veterano Liam Hendriks por un contrato de dos años, aunque el derecho no impactará al equipo hasta la segunda mitad como mínimo mientras se recupera de la cirugía de Tommy John. Esos movimientos más o menos dejan al club en una posición similar a la del año pasado, con Giolito reemplazando a Sale mientras O’Neill y Grissom parecen estar listos para reemplazar a Adam Duvall y Turner en la alineación del club. Mientras que las pérdidas más significativas del invierno del club han sido reemplazadas de una forma u otra, otras salidas como las de James Paxton, Alex Verdugo y John Schreiber han quedado sin responder hasta este momento en el invierno.

A pesar de las muchas incógnitas del club, hay razones para ser optimistas en Boston, gracias al talento joven que podría impactar al club este año. Además de Grissom como una posible solución en la segunda base, Triston Casas, Jarren Duran y Brayan Bello dieron pasos importantes adelante el año pasado y podrían resultar ser piezas fundamentales para el club, mientras que jóvenes como Wilyer Abreu y Ceddanne Rafaela también podrían impactar al club esta temporada después de hacer breves apariciones en las Grandes Ligas el año pasado. Es posible imaginar que Trevor Story vuelva a la forma que alguna vez lo convirtió en una estrella con los Rockies ahora que está más alejado de los problemas de codo que lo afectaron gran parte de la temporada pasada, y Masataka Yoshida podría ser un bate impactante si puede replicar su desempeño de la primera mitad de 2023 a lo largo de la temporada este año. Mientras tanto, la rotación cuenta con un puñado de jóvenes interesantes como Tanner Houck, Garrett Whitlock y Kutter Crawford, cualquiera de los cuales podría resultar ser un brazo impactante si logran dar un paso adelante este año.

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