El Año Decisivo: Tyler O’Neill

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Hace dos años, Tyler O’Neill era visto como una pieza fundamental del jardín de los Cardenales. Había mostrado destellos de su potencial como prospecto del top-100 durante sus primeras tres temporadas en las Grandes Ligas, pero parecía que todo se había unido para el canadiense en su temporada 26, cuando bateó .286/.352/.560 con 34 jonrones en 537 apariciones en el plato y entregó una defensa ganadora del Guante de Oro en el jardín izquierdo. Este rendimiento integral se tradujo en un 5.5 fWAR que solo fue superado por 13 jugadores en el deporte, y O’Neill terminó en el octavo lugar en la votación para el MVP de la Liga Nacional.

No sorprendentemente, O’Neill y los Cardenales habían tenido algunas conversaciones sobre una extensión de contrato por varios años durante la temporada baja de 2021-22, aunque no se sabía si ambas partes habían propuesto un acuerdo que cubriera solo los años de arbitraje de O’Neill o más allá. (Los Cardenales posteriormente ganaron una audiencia de arbitraje contra O’Neill que resultó en un salario de $3.4 millones para el jardinero en 2022, en lugar de su cifra deseada de $4.15 millones). Dado cómo se desarrollaron las siguientes dos temporadas para O’Neill, es posible que San Luis haya tenido suerte al no acordar un contrato a largo plazo, aunque es seguro decir que ninguna de las partes estaba particularmente satisfecha con los resultados del jardinero durante las temporadas 2022-23.

Desde el Día Inaugural de 2022, O’Neill ha bateado solo .229/.310/.397 con 23 jonrones en 649 PA, lo que le otorga un wRC+ ligeramente por debajo del promedio de 98. La estadística clave aquí podría ser las apariciones en el plato, o más bien, la falta de ellas: O’Neill jugó solo 168 de un total de 324 juegos debido a varias lesiones. Una compresión de cadera y una distensión en el tendón de la corva lo limitaron a 96 juegos en 2022, y luego una lesión en la espalda baja y un esguince en el pie llevaron a más tiempo en la lista de lesionados en 2023 y solo 72 apariciones.

Las lesiones también afectaron a O’Neill antes de 2021, lo que lo convierte en un jugador complicado de evaluar adecuadamente. ¿Sirve su año de carrera como un ejemplo de lo que O’Neill puede lograr si puede mantenerse saludable, o incluso esa enorme campaña de 2021 fue tal vez algo atípico más allá de la falta de tiempo de O’Neill en la lista de lesionados? Un robusto BABIP de .366 pone algo de asterisco en los números de O’Neill en 2021, incluso permitiendo el hecho de que su velocidad y habilidad para correr las bases le ayudaron a convertir naturalmente algunos rodados adicionales en hits. Su tasa de bateo también estuvo muy por debajo del promedio de la liga en 2021, aunque curiosamente, O’Neill registró números de bateo mucho más sólidos en 2022-23, así como en la temporada 2020.

El número que ha permanecido consistente, desafortunadamente para O’Neill, es su tasa de ponches. Desde su debut en las Grandes Ligas en 2018, la tasa de ponches del 30% de O’Neill ocupa el séptimo lugar entre todos los bateadores con al menos 1600 PA. Aunque su tasa de ponches ha mejorado en cada una de las últimas dos temporadas, todo ese swing-and-miss en el enfoque de O’Neill ha limitado su efectividad en el plato y lo ha convertido en algo así como un bateador unidimensional.

Probablemente tampoco ha ayudado que O’Neill pasó gran parte de la temporada 2023 escuchando su nombre en rumores de cambio. Entre la profundidad del jardín de los Cardenales y su mal año en 2022, O’Neill de repente parecía ser prescindible, aunque San Luis naturalmente seguía poniendo un precio significativo en sus servicios. No se sabe qué ofertas podrían haber recibido los Cardenales por O’Neill en ese momento o qué cambios podrían haber sido propuestos o discutidos seriamente, sin embargo, con la ventaja de la retrospectiva, San Luis podría haber sido mejor al mover a O’Neill mientras su valor en un posible cambio era un poco más alto.

La difícil temporada de O’Neill en 2023 solo disminuyó ese valor, y el año tuvo un comienzo incómodo de inmediato cuando O’Neill fue relegado a la banca por un juego por lo que el manager Oliver Marmol sintió que fue una falta de esfuerzo corriendo las bases la noche anterior. Esa situación parecía ser un presagio del final del tiempo de O’Neill con la organización, sin embargo, los Cardenales terminaron reteniendo a O’Neill en la fecha límite de cambios, incluso a pesar de que el club en problemas realizó algunas otras movimientos de venta.

Un intercambio no se materializó hasta diciembre, cuando los Medias Rojas adquirieron a O’Neill a cambio de los prospectos de pitcheo Nick Robertson y Victor Santos. Baseball America clasifica a Robertson como el 25º mejor prospecto en el sistema de granjas de los Cardenales y debutó en las Grandes Ligas en 2023 con los Dodgers, sin embargo, el retorno del intercambio debe considerarse un poco decepcionante para los Cardenales teniendo en cuenta lo que la situación de O’Neill podría haber sido incluso la temporada baja anterior. Desde la perspectiva de Boston, por supuesto, el trato podría verse como una intrigante situación de compra baja. Los Reales y los Marineros (el equipo anterior de O’Neill) fueron otros dos equipos vinculados públicamente al mercado de intercambio de O’Neill, y es seguro asumir que varios otros equipos consultaron a la oficina de San Luis.

La salud es obviamente el mayor factor X para O’Neill en el futuro, sin embargo, el Fenway Park es un lugar bastante agradable para que un jugador recupere su golpeo. Es fácil imaginar a O’Neill lanzando repentinamente algunos jonrones sobre el Muro Verde, aunque esa misma pared también proporcionará un desafío interesante para O’Neill en su papel regular como el nuevo jardinero izquierdo de los Medias Rojas. Después de ganar Guantes de Oro tanto en 2020 como en 2021, los números defensivos de O’Neill estuvieron mucho más cerca del promedio durante las últimas dos temporadas, por lo que también buscará una recuperación tanto en el campo como en el plato.

O’Neill cumple 29 años en junio, y será agente libre después de la temporada 2024. Tendrá toda la oportunidad del mundo con un equipo de los Medias Rojas que parece estar en una especie de estado de flujo entre la reconstrucción parcial y el intento de competir legítimamente, y se puede argumentar que comprar bajo a un candidato reciente al MVP puede ubicarse en cualquier dirección. Otro año de luchas podría limitar el techo de O’Neill a roles de platoon y ofertas de un año en el futuro, sin embargo, si puede evitar la lista de lesionados y mostrar algo cercano a su temporada 2021 tanto ofensiva como defensivamente, un buen contrato por varios años podría estar en camino el próximo invierno.

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