El Leverkusen tiene una oportunidad de oro para despojar al Bayern del traje de campeón

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Es fin de semana de carnaval en Renania: una época de caos y celebración, un mundo de máscaras y disfraces, una época para expresar quién eres y descubrir quién puedes ser. Ciertamente habrá muchos disfraces en exhibición en el BayArena el sábado cuando Bayer Leverkusen se enfrente al Bayern Munich en el partido más importante de esta temporada de la Bundesliga: primero contra segundo, los retadores contra los campeones, la fuerza que viene contra el establishment. ¿Quiénes son los verdaderos contendientes? ¿Y quién lleva simplemente el disfraz?

Para Xabi Alonso y su equipo de Leverkusen, toda esta campaña ha sido, en cierto modo, un brillante ejercicio de autoengaño. Fue alrededor del cambio de siglo, cuando perdieron una final de la Liga de Campeones y terminaron subcampeones de la Bundesliga cuatro temporadas en seis, que la etiqueta «Vizekusen» (Vize significa «vicio» o «segundo») comenzó a quedarse. Nunca han ganado el título. Y, sin embargo, aquí están: en lo más alto de la tabla, el último club invicto en las cinco grandes ligas de Europa, capaz de tener cinco puntos de ventaja si logran vencer al Bayern de Thomas Tuchel.

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Y aunque los dos clubes están separados por sólo un par de puntos, la verdadera distinción aquí está en la mentalidad y las oportunidades. El Bayern ha ganado los últimos 11 títulos de la Bundesliga, es un contendiente esta temporada, lo será la próxima temporada y la siguiente. Para el Leverkusen no existen tales garantías. Las mismas fuerzas del mercado que arrasaron con Kai Havertz y Moussa Diaby en los últimos años bien podrían arrasar también con Alonso este verano. Y así, si hay una leve sensación de irrealidad por lo buenos que han sido esta temporada, también está impregnada de cierta fragilidad. Esto, aquí mismo, es todo. Su oportunidad de oro bien podría ser su última oportunidad.

Quizás esto haya contribuido al enfoque y la cohesión inusuales en torno al equipo de Leverkusen, un grupo de jugadores absolutamente decididos a vivir el presente. Sin ensayos, sin segundas oportunidades. «Hacía mucho tiempo que no veía un equipo tan rápido, tan agresivo, tan bueno tácticamente, tan seguro con el balón», escribió el ex entrenador del Leverkusen, Klaus Toppmöller, en su columna Kicker esta semana. «Todo está perfectamente preparado, ofensiva y defensivamente».

Llegado a ese punto, probablemente valga la pena intentar explicar qué está haciendo exactamente Alonso, quizás el joven entrenador más célebre de Europa, allí. Porque no siempre es fácil de discernir. Su Leverkusen es un grupo complejo que cambia de forma: una defensa de tres que a menudo defiende como un cuatro, jugadores que rotan posiciones, un equipo igualmente cómodo en el ataque relámpago o en largos períodos de posesión paciente. Y, por supuesto, el propio Alonso podría ser básicamente un agregador generado por IA de las mejores influencias de los entrenadores del fútbol moderno: Pep Guardiola, José Mourinho, Carlo Ancelotti, Rafa Benítez, Vicente del Bosque, todos con quienes jugó en varias etapas de su carrera. carrera profesional.

Pero, por supuesto, hay algunos aspectos no negociables: capacidad técnica, flexibilidad, laterales altos. Hay paralelos con el Brighton de Roberto De Zerbi en la forma en que intentan atraer al rival antes de extender el juego a otros lugares. Granit Xhaka, fichado procedente del Arsenal este verano, ha sido una revelación en el centro, realizando más pases progresivos que cualquier otro jugador en Europa. Junto a él, Exequiel Palacios es segundo en la Bundesliga en tasa de éxito en el regate. Por delante, Florian Wirtz y Adam Hlozek tienen licencia para dirigir el juego como mejor les parezca, creando un triángulo mortal con el máximo goleador, Victor Boniface.

Mientras tanto, la respuesta en Baviera ha sido una mezcla de indignación y desafío. “Dos puntos, eso no es una diferencia”, se burló Tuchel esta semana, pero él sabrá mejor que nadie que este es un partido con el potencial de hacer o deshacer su carrera en el Bayern. También sabrá que las comparaciones con Alonso no pretenden halagarlo. Tenía muy poca carrera como jugador de la que hablar. Su estilo personal se ha caracterizado a menudo como un poco brusco y distante. Ha habido los habituales rumores sobre el descontento en el vestuario, un estilo de fútbol ligeramente reactivo (la posesión ha bajado un poco en comparación con el último par de temporadas), una excesiva dependencia de los goles de Harry Kane.

Pero a pesar de todas las críticas justificadas que existen, es posible argumentar que Tuchel todavía está haciendo un mejor trabajo, con recursos más limitados y contra un mejor oponente, que su predecesor, Julian Nagelsmann. Las lesiones, especialmente en la defensa, han afectado con fuerza y provocaron el fichaje apresurado de Eric Dier en enero. Incluso ahora, no podrá contar con Alphonso Davies, Kingsley Coman y Serge Gnabry, con Joshua Kimmich todavía sintiéndose recuperado de una lesión y Manuel Neuer en duda.

Por todo esto, el Bayern está siete puntos mejor que el equipo de Nagelsmann en el mismo punto la temporada pasada. El Leverkusen, perturbado por convocatorias internacionales y sus propias lesiones, ha luchado en las últimas semanas para igualar la irresistible fluidez que mostró antes de Navidad. La ausencia de Bonifacio hasta abril es una gran pérdida para ellos. Y queda por ver si el crescendo de las especulaciones sobre el futuro de Alonso (con el Liverpool, el Real Madrid e incluso el propio Bayern potencialmente buscando un nuevo entrenador en el verano) perturbará la máquina finamente engrasada que funciona con un cóctel de vibraciones puras y armonía exquisita. .

La experiencia nos advierte qué esperar. El Bayern siempre tendrá un nivel más alto porque en gran medida ha logrado alcanzarlo. Se ponen el disfraz de campeones y les sienta bien. Encaja. Esta es la memoria institucional que les ha permitido vencer a todos los contendientes durante las últimas 11 temporadas. Para Leverkusen, por el contrario, la historia no es un consuelo sino un obstáculo que hay que superar, una máscara que hay que quitarse.

El partido del sábado no decidirá el título. Pero puede que simplemente nos diga si estos dos clubes siguen siendo quienes creen que son.

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