Jugando en Japón: Cómo Pieter-Steph du Toit se convirtió en un héroe de la Copa del Mundo

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El ala de los Springboks fue el mejor jugador en el campo en la victoria final sobre Nueva Zelanda en octubre. El dos veces ganador de la Copa del Mundo, Pieter-Steph du Toit, cree que su tiempo jugando en Japón lo ha convertido en un jugador más completo. Du Toit fue uno de los jugadores más influyentes de Sudáfrica en la reciente Copa del Mundo en Francia. El ala ciega de los Springboks completó 28 tackles contra Nueva Zelanda en la final, y fue nombrado Jugador del Partido. Esa actuación coronó un increíble regreso de du Toit, quien estuvo a punto de perder una pierna después de una lesión en 2020. La decisión de mudarse a Japón en 2021 jugó un papel clave en su regreso a la forma.

Mientras se cree ampliamente que torneos como la Copa de Campeones – e incluso ligas domésticas como la Premiership, Top 14 y el United Rugby Championship – son más parecidos al rugby de prueba, la evidencia sugiere que du Toit y un grupo de Springboks se han beneficiado de su tiempo en la Liga Uno de Japón. Más de la mitad de los 35 jugadores que ganaron la Copa del Mundo en 2023 están basados en el extranjero. Ocho de esos jugadores están jugando en Japón, incluyendo a du Toit (Toyota Verblitz), Damian de Allende (Panasonic Wild Knights), Faf de Klerk y Jesse Kriel (Canon Eagles), Cheslin Kolbe (Suntory Sungoliath), Malcolm Marx (Kubota Spears), Franco Mostert (Honda Heat) y Kwagga Smith (Shizuoka Blue Revs).

Kolbe es el último jugador sudafricano de alto perfil en mudarse a Japón, y recientemente marcó su llegada con una serie de selfies con su compañero de equipo de Suntory Sungoliath Sam Cane, quien fue expulsado en la final de la Copa del Mundo en París en octubre. El capitán de los All Blacks sugirió que el éxito de la Copa del Mundo de los Springboks obligará a Nueva Zelanda a reconsiderar su política de selección de jugadores extranjeros.

El hecho de que nueve jugadores de los Springboks estén basados en Japón destaca la calidad de la liga. «Muchos de los Springboks han demostrado la capacidad de jugar en la Liga Uno y volver al rugby internacional bastante rápidamente y continuar jugando a su mejor nivel», dijo Cane en una conferencia de prensa reciente en Tokio. «Si jugamos bien aquí y volvemos [a jugar por los All Blacks] podemos demostrar que hemos mejorado nuestro juego. Si podemos hacer eso, entonces tal vez se pueda tener una conversación en Nueva Zelanda Rugby».

Du Toit, quien se unió a Toyota Verblits junto a los All Blacks Aaron Smith y Beauden Barrett, disfrutó de un tiempo libre después de la campaña de la Copa del Mundo de los Springboks, y estaba en la granja familiar en Riebeek Kasteel – a unos 45 minutos en coche de Ciudad del Cabo – cuando Rugby World lo contactó para una entrevista amplia. Los du Toits han vuelto a su hogar lejos de casa en Nagoya. El No 7 de los Springboks ha centrado su atención en la próxima temporada de la Liga Uno.

«El juego en Japón sigue creciendo, con más jugadores y entrenadores de primer nivel uniéndose a la liga cada año», dijo. «El estilo de rugby es diferente. Lo que pierdes en términos de grandes golpes, lo ganas en términos de velocidad. Mi forma física ha alcanzado el siguiente nivel desde que estoy aquí. También hay una ventaja añadida en cuanto a menos tiempo de viaje, lo que beneficia a los jugadores que quieren estar más cerca de sus familias. En general, hay menos estrés».

Varios otros sudafricanos han hecho esta observación en los últimos años. De Jager jugó para los Cheetahs y Bulls antes de mudarse a los Sale Sharks. Desde que se unió a Panasonic Wild Knights en 2022, el gigante segunda línea ha tenido más oportunidades para mejorar su forma física, rehabilitar lesiones a largo plazo y pasar tiempo de calidad con su joven familia. Kriel es otro que ha destacado la diferencia entre la liga japonesa y las competiciones en Sudáfrica y Europa. Mientras que los jugadores en los torneos europeos están sujetos a una mayor carga de trabajo y viajan grandes distancias a lo largo de una temporada de 10 meses, Kriel y la contingente basada en Japón juegan menos partidos y compiten en un área geográfica más pequeña.

Los equipos de De Jager y Kriel se enfrentaron en las semifinales la temporada pasada. Los Kubota Spears de Marx pasaron a vencer a los Wild Knights en la final, y reclamaron el título. Smith fue nombrado Jugador de la Temporada, mientras que De Klerk, Du Toit y Marx también fueron incluidos en el Equipo de la Temporada. El Toyota Verblitz terminó en sexto lugar. Du Toit, quien comenzó como No 8 en gran parte de la campaña y tuvo la oportunidad de liderar al equipo, está decidido a llevar a su equipo más lejos en los próximos meses. «Tuvimos algunas dificultades la temporada pasada y cometimos algunos errores, pero sentí que estábamos empezando a encajar al final de la etapa de la liga.

«Disfruté mi tiempo en el No 8 – jugaría allí si los Springboks me necesitaran o si hubiera lesiones, pero me doy cuenta de cuántos jugadores increíbles están compitiendo por esa posición en Sudáfrica y en el extranjero». La temporada 2023-24 de la Liga Uno comenzará el 9 de diciembre. No te pierdas la próxima edición de Rugby World para nuestra extensa entrevista con el doble ganador de la Copa del Mundo Pieter-Steph du Toit. Descarga la edición digital de Rugby World directamente en tu tableta o suscríbete a la edición impresa para recibir la revista en tu puerta. Sigue a Rugby World en Facebook, Instagram y Twitter.

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