La competencia por el quinto abridor de los Cachorros.

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Con el izquierdo Shota Imanaga listo para unirse a Justin Steele, Jameson Taillon y Kyle Hendricks en la rotación de los Cachorros en reemplazo de Marcus Stroman esta temporada, después de que el veterano derecho firmara con los Yankees el mes pasado, queda un lugar en la rotación inicial del equipo. Mientras no es imposible imaginar un sorprendente intercambio o firma de un lanzador como Shane Bieber (con quien los Cachorros estuvieron vinculados este invierno) o Jordan Montgomery, todas las indicaciones apuntan a que los Cachorros están poniendo su atención en una reunión con Cody Bellinger en este momento de la temporada baja.

Si Chicago entra en la campaña de 2024 con solo sus opciones internas de rotación, aquí hay un vistazo a quiénes podrían ser considerados para unirse a los cinco abridores:

El zurdo de 34 años, en cierto modo, parece ser la elección obvia para el último puesto en la rotación de los Cachorros. Firmado con un contrato de dos años y 19 millones de dólares el invierno pasado, Smyly comenzó 23 juegos para Chicago el año pasado y disfrutó de un gran éxito a principios de la temporada, incluido un juego de 10 ponches a finales de abril donde el zurdo se quedó a cuatro outs de un juego perfecto. A través de 15 aperturas, Smyly tuvo un sólido 3.38 de efectividad y un FIP decente de 4.33, aunque su tasa de ponches de solo el 19.9% causó algunas sorpresas.

Desafortunadamente para Smyly, las cosas empeoraron para él a partir de ahí. Registró una efectividad de 9.0 y un FIP de 6.88 en 35 entradas de trabajo en sus siguientes ocho apariciones y fue degradado al bullpen, donde encontró algún éxito en relevos cortos. En dieciséis apariciones de relevo desde el 13 de agosto en adelante, Smyly dominó con una efectividad de 1.13 en 20 2/3 entradas de trabajo y una tasa de ponches del 33.7%. Sin embargo, sus fuertes actuaciones de relevo no se tradujeron en un mejor rendimiento fuera de la rotación, ya que Smyly permitió 10 carreras en solo cuatro entradas de trabajo en sus dos aperturas finales de la temporada el 22 de agosto y el 1 de octubre.

Dado los resultados sobresalientes de Smyly como relevista a finales de la temporada y sus evidentes dificultades en su papel de abridor, parece poco probable que los Cachorros le ofrezcan a Smyly el lugar dentro de la rotación de cara a la campaña de 2024, aunque es posible que pueda obtener el puesto a través de una combinación de un buen desempeño esta primavera y lesiones en otras opciones.

Wesneski ganó la batalla en el campamento por el quinto puesto en la rotación del equipo el año pasado, superando al veterano derecho Adrian Sampson por el puesto. La oportunidad de Wesneski en la rotación llegó después de un debut impresionante a finales de la temporada de 2022, poco después de que Chicago lo adquiriera de los Yankees en el período de traspasos a cambio del relevista sidearm Scott Effross. En seis apariciones hacia el final del año, Wesneski dominó con una efectividad de 2.18 y un FIP de 3.20, con un porcentaje de ponches del 25%.

Desafortunadamente, la prueba de Wesneski en el 2023 para un puesto en la rotación no fue tan exitosa, ya que permitió una efectividad de 5.33 y un FIP de 5.96 en 50 2/3 entradas a lo largo de 11 apariciones (10 aperturas) para abrir la temporada. Wesneski fue trasladado a relevos de varias entradas poco después y solo hizo una apertura (que duró solo dos entradas) durante el resto de la temporada, registrando una respetable efectividad de 3.72 y un FIP de 4.86 en 38 2/3 entradas de trabajo en sus últimas 23 apariciones. Es fácil imaginar que Wesneski regresará a la rotación en algún momento del futuro, ya que el jugador de 26 años permanece bajo el control del club hasta la campaña de 2028, aunque parece probable que haya sido superado por otros jóvenes en la lista de profundidad rotacional por el momento.

El brazo más experimentado en esta lista, con exclusión de Smyly, el jugador de 26 años, debutó en las Grandes Ligas en 2022 y lanzó decentemente en nueve apariciones, donde registró una efectividad de 3.11 y un FIP de 4.49 en 37 2/3 entradas de trabajo. Assad compitió con Sampson y Wesneski por el quinto puesto en el roster el año pasado, aunque su opción para el puesto se complicó por una participación en el World Baseball Classic para el equipo de México.

El desempeño de Assad en el torneo lo vio brillar con 5 2/3 entradas sin recibir carreras como relevista de varias entradas. Ponchó a seis con solo dos hits y una base por bola mientras tocaba las 97 millas con su lanzamiento más rápido. El fuerte rendimiento en un papel de relevista llevó a los Cachorros a incorporar a Assad en ese rol al comienzo de la temporada, aunque le costó una efectividad de 9.82 en 7 1/3 entradas a lo largo de sus primeras tres aperturas para Chicago el año pasado, lo que llevó al club a enviarlo a la Triple-A.

Al regresar a las mayores a principios de mayo, Assad tuvo un dominio en el bullpen durante los siguientes tres meses, registrando una efectividad de 2.11 en 42 2/3 entradas a lo largo de 16 apariciones a pesar de un FIP de 4.01. Los Cachorros luego lo trasladaron a la rotación durante la mayor parte de la recta final, y el diestro se mantuvo en el rol con una efectividad de 2.88 y un FIP de 4.25 en 59 1/3 entradas de trabajo durante los dos últimos meses de la temporada. El trabajo de calidad de Assad en la rotación al final de la temporada pasada con Chicago debería darle la oportunidad de asegurar el puesto final en la rotación del club esta primavera, aunque es posible que los Cachorros valoren su versatilidad como jugador que ha tenido éxito al pasar dentro y fuera de la rotación a lo largo de su joven carrera.

La selección de primera ronda de los Cachorros en el draft de 2021, Wicks tiene el pedigrí de prospecto más impresionante de todas las opciones probables para el quinto abridor del club esta primavera. El zurdo ha escalado rápidamente la escalera de ligas menores y llegó a las mayores el año pasado con solo 48 aperturas en las ligas menores, lo que generó expectativas de un prospecto destacado este invierno, con ESPN’s Kiley McDaniel clasificando a Wicks como el #41 prospecto en todo el deporte, solo cinco lugares detrás del #36 Kyle Harrison de los Gigantes.

Esa clasificación impresionante está respaldada en gran medida por el rendimiento de Wicks en el campo. En 20 aperturas divididas entre los niveles de Doble-A y Triple-A el año pasado, Wicks registró una efectividad de 3.55 en 91 1/3 entradas de trabajo mientras ponchaba al 26.5% de los bateadores enfrentados.

El debut del zurdo en las Grandes Ligas fue casi tan bueno, ya que registró una efectividad de 3.00 con un FIP de 3.95 en 33 entradas de trabajo en sus primeras seis aperturas en las Grandes Ligas, aunque solo ponchó al 17% de los bateadores enfrentados durante ese tiempo. Lamentablemente, Wicks sufrió la primera apertura desastrosa de su carrera en las Grandes Ligas en su última salida de la temporada, cediendo seis carreras en seis hits y una base por bola en solo 1 2/3 entradas de trabajo contra los Cerveceros. Eso lo dejó con una poco inspiradora efectividad de 4.41 y un FIP de 4.70 a lo largo de su primer sabor de la acción en las Grandes Ligas, aunque generó rodados al suelo a una sólida tasa del 46.8% durante ese tiempo.

Dado el éxito que ha mostrado en las Grandes Ligas y su pedigrí de prospecto, no sería una sorpresa que los Cachorros le den la oportunidad a Wicks de asegurar el puesto final en la rotación de Chicago esta primavera, aunque es posible que su baja tasa de ponches en las mayores y la fea salida final el año pasado lleven al club a creer que el zurdo de 24 años, que ha lanzado solo 33 entradas en el nivel de Triple-A hasta este punto en su carrera, necesita más tiempo para desarrollarse en las ligas menores antes de unirse a la rotación a tiempo completo.

Aparte de estos cuatro brazos, parece que son las opciones internas más probables para el puesto de quinto abridor de los Cachorros al comienzo de la temporada, aunque también hay algunas opciones oscuras que vale la pena mencionar. El principal prospecto de pitcheo, Cade Horton, fue la selección de primera ronda del club en el draft de 2022 y generalmente se considera mejor que Wicks después de dominar las ligas menores inferiores con una efectividad de 2.65 en 21 aperturas el año pasado. Con eso dicho, el jugador de 22 años no tiene experiencia por encima del nivel de Doble-A, donde hizo apenas seis aperturas el año pasado, y todavía no ha sido preparado para el nivel requerido para un lanzador abridor de Grandes Ligas, ya que superó las 75 lanzadas en un juego solo tres veces el año pasado.

Ben Brown es otro prospecto que ha recibido elogios para los Cachorros. A diferencia de Horton, ya está en el roster de 40 jugadores y ha alcanzado el nivel de Triple-A, aunque tuvo dificultades con una efectividad de 5.33 en el nivel el año pasado mientras ponchaba al 15.8% de los bateadores enfrentados a ese nivel. Porter Hodge y Caleb Kilian son otros dos prospectos de lanzadores abridores que ya están en el roster de 40 jugadores de Chicago, aunque Hodge aún no ha lanzado por encima del nivel de Doble-A y Kilian ha luchado con una efectividad de 12.42 en seis apariciones en las Grandes Ligas, dejando así a cada uno mucho más probable de iniciar la temporada en las ligas menores.

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