La leyenda del golf Annika Sorenstam logró casi todos los principales reconocimientos en su deporte. Pero es lo que viene después lo que significa más.

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Orlando, FL – Es una tarde soleada y fresca en Orlando, Florida, un día perfecto para jugar una ronda en los más de 1.000 campos de golf dispersos por el estado del Sol. Pero Annika Sorenstam, posiblemente la mejor golfista femenina de todos los tiempos, está jugando en su patio trasero en Lake Nona un juego de putt ligero con su esposo y sus dos hijos.

Desde el histórico 59 de Sorenstam, el juego con la puntuación más baja jamás registrada durante una competencia femenina, hasta sus 90 victorias internacionales, su legado profesional es inigualable. Hoy en día, trabaja tan duro para devolver al deporte que le ha dado tanto.

Desde su retiro en 2008, la ex profesional ha priorizado a su familia y su fundación, que se centra en apoyar a las jóvenes en el golf. Al igual que el tema del Día Internacional de la Mujer de este año, Sorenstam cree que invertir en las mujeres garantizará su éxito, no solo en el golf, sino en la vida.

«No hay duda de que las chicas que pasan por la fundación son excelentes golfistas, pero muchas de ellas no necesariamente continúan jugando golf profesional, que no es realmente el propósito de la fundación», dijo Sorenstam recientemente a CNN durante una entrevista en su hogar en Florida. «Es más para inspirarlas a cumplir sus sueños. Hay muchas oportunidades para las mujeres en este deporte».

Desde humildes comienzos hasta campeona mundial

Antes de ser la «GOAT» del golf, Sorenstam era solo una joven de la pequeña ciudad de Bro, Suecia, que jugaba muchos deportes diferentes, pero no se sentía atraída por el golf.

«El golf realmente no era algo que me emocionara mucho al principio», dijo. «Quería un poco más de acción, un poco más de velocidad».

Pero viviendo tan cerca de un campo de golf y siendo sobornada para jugar por sus padres ofreciéndoles helado a ella y a su hermana Charlotta, eventualmente comenzó a disfrutar del juego y de cómo la desafiaba.

A los 18 años, ganó el Campeonato Mundial Amateur y fue entonces cuando se dio cuenta de que podía seguir una carrera en el deporte. También dijo que fue inspirada por otras mujeres en el golf en ese momento, como Nancy López y Beth Daniel, y agregó lo importante que era ver esa representación. Cuando Liselotte Neumann, una golfista profesional sueca, ganó el Abierto de Estados Unidos en 1988, Sorenstam dijo: «Pensé, ‘wow, ella tiene un trasfondo similar al mío, así que si ella puede hacerlo, tal vez haya una oportunidad para mí’».

Consciente de las disparidades entre las ganancias y la visibilidad del golf masculino en comparación con el femenino cuando se convirtió en profesional, Sorenstam dijo que estaba tan emocionada de tener la oportunidad de jugar que no pensó mucho en la brecha. «Sabía que el golf femenino iba a crecer y esperaba que algún día llegaríamos allí», dijo.

Poco sabía la sueca en ese momento que ayudaría a abrir una nueva era del golf femenino, elevando el deporte como nunca antes.

A lo largo de su carrera profesional, Sorenstam ganó 72 torneos de la Asociación Femenina de Golf Profesional (LPGA) y 10 grandes (además de un grande senior en 2021). También recibió un número récord de premios Rolex Jugadora del Año y Trofeos Vare, otorgados por el promedio de puntuación más bajo durante una temporada.

Hasta la fecha, es la única mujer en la historia en romper los 60 en una competencia oficial, lo que fue un momento crucial en su carrera en 2001.

«Ser la primera mujer en hacer algo, te da en este caso credibilidad y un buen apodo: ‘Miss 59′», dijo Sorenstam, agregando que se trata de «poner la barra alta… seguir trabajando y romper barreras».

Este logro le abrió la puerta para jugar contra hombres en el Colonial de 2003, donde se convirtió en la primera mujer en más de 50 años en jugar en un evento del PGA.

«Recuerdo estar súper emocionada. Recuerdo que pensé, wow, voy a esforzarme aún más», dijo. «Quería mostrar que podemos jugar, y fue una gran experiencia».

Devolver al deporte

zzzzzzzz

En 2008, a la edad de 38 años, Sorenstam tomó la decisión de alejarse del golf competitivo, pero nunca se alejó demasiado del límite del campo. Comenzó a diseñar campos de golf y ropa de golf, mientras también establecía la Fundación ANNIKA, que tiene como objetivo fomentar la próxima generación de mujeres y niñas en el golf a través de clínicas, torneos, mentoría y apoyo financiero.

Según la Fundación Nacional de Golf, el 38% de los golfistas menores de 18 años en Estados Unidos son niñas. Cuando su fundación comenzó, Sorenstam dijo que ese número era inferior al 20%.

«Realmente disfruto pasar tiempo con estas jóvenes porque sé cómo es tener 14, 15 años y tener todas estas preguntas y sueños pero realmente no saber a dónde ir», dijo. «Poder obtener esa orientación creemos que es realmente importante».

Anualmente, más de 600 niñas de 60 países participan en las iniciativas de la Fundación ANNIKA, que van desde importantes eventos de golf hasta programas de desarrollo, dijo Sorenstam, además de devolver casi $9 millones al golf femenino cada año.

Y hace todo esto junto a su esposo, Mike McGee, quien ayuda a obtener apoyo de patrocinadores corporativos.

«Ella da más de lo que he visto en cualquier persona», le dijo a CNN. «Tengo la suerte de poder trabajar con Annika, ella es mi jefa literal y figurativamente».

McGee también ayudó a asegurar el nombre de Sorenstam en su primer torneo de la LPGA con su nombre en Tampa – THE ANNIKA driven by Gainbridge en Pelican.

Mollie Marcoux Samaan, comisionada de la LPGA, dijo a CNN que «tener su nombre en ese torneo es fundamental para el deporte», y agregó que Sorenstam «es la LPGA de muchas maneras y no podríamos estar más agradecidos por la plataforma que utiliza para inspirar a niñas y mujeres dentro y fuera del campo de golf».

En el primer año del torneo, Louise Rydqvist, una aficionada sueca y golfista universitaria estadounidense que surgió de la fundación de Sorenstam, tuvo la oportunidad de jugar, un momento «de círculo completo», dijo Sorenstam.

«(Poder) cumplir su sueño y luego jugar en un evento de la LPGA», agregó, «se siente obviamente maravilloso poder proporcionar otra oportunidad de juego, no solo para las profesionales, sino también para algunas de estas jugadoras emergentes».

Rindiendo homenaje a una leyenda viva

Katherine Muzi, una golfista profesional incipiente, fue una de las primeras en participar en el programa de desarrollo de Sorenstam celebrado en Old Barnwell en Aiken, Carolina del Sur. Allí recibió acceso durante tres años al campo de golf, alojamiento, asistencia financiera, entrenamiento y mentoría de la propia Sorenstam.

«(El programa) realmente abrió la puerta», dijo Muzi a CNN en la primera recaudación de fondos del año de la Fundación ANNIKA este febrero. «Solo estar involucrada en cualquier cosa con Annika, realmente me ha inspirado a mí y a tantas chicas que juegan al golf. Y me siento mejor solo estando cerca de ella, ella tiene ese impacto».

Celebrado en el Country Club de Orlando, el evento comenzó con la Asociación de Golf Junior de América (AJGA) presentando a Sorenstam con el Premio Digger Smith, que se otorga anualmente a un destinatario dedicado a la misión de la AJGA de desarrollar jóvenes hombres y mujeres a través del golf junior competitivo.

Pero Sorenstam llamó rápidamente a McGee para que lo recibiera con ella. «Es un esfuerzo de equipo desde el principio hasta el final», dijo.

Ganar juegos y trofeos es genial, agregó, pero «ganar el corazón de una persona, ganar la inspiración de alguien, eso pesa bastante».

Su influencia se siente mucho más allá del campo, como señaló Ryleigh Knaub, una golfista junior, en un tributo emocional a la leyenda del golf en el evento: «Jugadoras como yo te han visto convertirte en madre, esposa, modelo a seguir, embajadora y campeona para chicas de todo el mundo como yo. Has demostrado que es posible tenerlo todo».

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