La realidad del cricket de prueba pesa sobre la serie Nueva Zelanda-Sudáfrica

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La prisa indecente se ha apoderado del clamor para denunciar la lenta muerte del cricket de prueba como noticias falsas. Todo lo que se necesitó para exponer este mito venenoso, lloran los clamorosos indecentemente apresurados, fue la milagrosa victoria de las Indias Occidentales en el Gabba el domingo y, el mismo día, la improbable victoria de Inglaterra en Hyderabad. ¿Qué dices ahora, sociedad de entierro del cricket de prueba?

Hay una pista para la respuesta a esa pregunta en los descriptores: milagro, improbable. Esos partidos épicos quedarán en la memoria. Pero seguirán siendo nada más ni nada menos que eso: dos partidos épicos. No hay casi suficientes enfrentamientos como ellos para que el cricket de prueba pueda ser eliminado de manera segura del soporte vital en el que ha estado desde que quedó claro que el T20 era el futuro del juego global.

¿Recuerdas el primer partido de la serie entre Australia y las Indias Occidentales? Tal vez no, probablemente porque fue desesperadamente unilaterial y se decidió en siete sesiones. El caucho dibujado de la India en Sudáfrica en diciembre y enero estuvo impregnado de drama pero más olvidable que memorable. Eso es lo que sucede cuando, en gran parte debido a los campos inadecuados, una serie se completa en un poco más de un tercio de los overs asignados. Dos pruebas fueron resueltas en 17 entregas más de lo que debería llevar alcanzar el punto medio de un solo partido.

En su mejor momento, el cricket de prueba es la forma más visible, intrigante, absorbente, exigente y emocionante del juego; verdaderamente deporte en su máxima expresión. Su problema es que no está en su mejor momento, o ni siquiera cerca de eso, con suficiente frecuencia como para hacer un caso serio para ser la cima del cricket en cualquier cosa excepto en términos filosóficos.

La filosofía es buena, incluso importante, pero no hay dinero en ella. Y el dinero es la razón por la cual el cricket que consumimos es lo que ha llegado a ser. Sin ese dinero, todo el cricket sería lo que es en los terrenos de los clubes, parques, playas, maidans y callejones: agradable pero poco probable que atraiga a una audiencia más grande que los amigos y familiares de los jugadores.

Si no fuera por el dinero, el cricket de prueba no existiría. Si estás ansioso por culpar a alguien o algo por su presencia menguante, no mires a los trajes. ¿Ligas de franquicias? Inténtalo de nuevo. El meollo del problema, querido y gentil lector, eres tú.

Los radiodifusores proporcionan la ventana de la tienda, pero depende de ti atravesar la puerta. Exponencialmente más de ustedes lo hacen para ver T20s que pruebas. ¿Cómo sabemos esto? Porque, para el tour de la India a Sudáfrica este verano, los radiodifusores acordaron pagarle a la CSA la misma cantidad, reportadamente un poco menos de USD8 millones, por un T20I que por una prueba.

«El negocio de la televisión es más feo que la mayoría de las cosas», escribió Hunter S. Thompson. «Normalmente se percibe como una especie de trinchera de dinero cruel y superficial a través del corazón de la industria del periodismo, un largo pasillo de plástico donde los ladrones y los proxenetas corren libres y los hombres buenos mueren como perros, sin razón alguna». En resumen, a los radiodifusores les importan los números que generan dinero. No les importa un comino la filosofía.

Estas personas, que mantienen el cricket tal como lo conocemos con vida en interés de nada más que del beneficio, saben que un minuto de juego en un T20I entre Sudáfrica e India vale casi 12 veces más que un minuto de juego en una prueba, o que un minuto en una prueba representa el 8,57% del dinero que se puede ganar en un minuto en un T20I. Saben esto porque así es como se desmorona la galleta publicitaria. ¿Quién está comiendo esas migas de galleta? Tú.

En medio de este extraño torbellino de espirales llega una serie de pruebas que es a la vez víctima y consecuencia de la forma en que el cricket hace negocios. Cómo le irá a Sudáfrica en Nueva Zelanda se ha convertido en un subargumento de la historia más grande de que los mejores jugadores visitantes se han quedado en casa para trabajar en el SA20. El momento marca un punto de inflexión a favor del futuro, un ajuste de cuentas con la realidad que enfrenta el cricket.

De la misma manera que el caballo cedió paso a la bicicleta, que cedió paso al automóvil, así el loco del juego de la pelota roja está siendo usurpado por tres o cuatro horas de entretenimiento llamativo. Los caballos sin duda están más felices de no tener que llevarnos alrededor más, pero nuestras carreteras están atascadas, y dañadas, por un número obsceno y creciente de autos que nos están envenenando a nosotros y a nuestro mundo. ¿Cuánto cricket de prueba es demasiado poco, y sería un juego más feliz si dejáramos de insistir en que no debería reducirse? ¿Cuánto T20, de cualquier nivel, es demasiado?

Esas preguntas no serán respondidas en Mount Maunganui y Hamilton desde el domingo hasta el 17 de febrero, el comienzo y el final programados de la serie. Pero sepa que, si los sudafricanos encuentran una manera de ganar uno de los dos partidos de prueba, o incluso de no perder ambos, la buena salud grosera del cricket de prueba será proclamada con prisa indecente. ¿Y si los favoritos en gran medida, los neozelandeses, prevalecen? Espere la lentitud decente de un cortejo fúnebre.

Cuándo: Del 4 al 8 de febrero de 2024; 11am hora local (Medianoche SAST, 3.30am IST)

Dónde: Bay Oval, Mount Maunganui

Qué esperar: Nueva Zelanda ha ganado dos de los cuatro partidos de prueba jugados en este terreno, pero equipos tan contrastantes como Bangladesh e Inglaterra fueron victoriosos en los otros dos. Se pronosticaron lluvias para los dos días previos al partido, lo que podría afectar la preparación de los equipos y el terreno de juego. Se han pronosticado cielos despejados o nublados, pero no húmedos, para la duración del juego.

Noticias del equipo:

Nueva Zelanda:

Rachin Ravindra parece estar listo para jugar su primer partido de prueba desde enero de 2022, cuando fue parte del XI que perdió ante Bangladesh por ocho wickets en el mismo terreno. Ravindra ha reemplazado a Henry Nicholls en un equipo que incluye a Glenn Phillips, quien ha jugado sus tres partidos de prueba en Australia y Bangladesh. Ajaz Patel e Ish Sodhi son otras bajas del equipo que empató la serie en Bangladesh en noviembre y diciembre del año pasado. Kane Williamson parece estar superando el problema de isquiotibiales que lo obligó a retirarse durante la serie T20I contra Pakistán a principios de este mes.

XI probable: Tom Latham, Devon Conway, Kane Williamson, Rachin Ravindra, Daryl Mitchell, Glenn Phillips, Tom Blundell, Neil Wagner, Mitchell Santner, Tim Southee (c), Kyle Jamieson

Sudáfrica:

Famosamente para ahora, ocho de los 15 jugadores del equipo no tienen experiencia porque el SA20 concurrente ha reducido los recursos de calidad de los jugadores al mínimo. Pero no esperes un número récord de debutantes, solo Kepler Wessels había jugado pruebas, 24 para Australia, en el lado de Sudáfrica que salió del frío del aislamiento en Barbados en abril de 1992. ¿Este XI? Tu suposición es al menos tan buena como la nuestra.

XI probable: Neil Brand (c), Edward Moore, Raynard van Tonder, Zubayr Hamza, Keegan Petersen, David Bedingham, Clyde Fortuin, Mihlali Mpongwana, Dane Piedt, Duanne Olivier, Dane Paterson

Lo que dijeron:

«Sudáfrica es una nación deportiva muy, muy orgullosa; no solo una nación de cricket. Hemos visto eso en el pasado: jugaron realmente bien en la Copa del Mundo, y en su cricket de pelota roja. Tuvieron una gran serie antes de eso [venciendo a las Indias Occidentales 2-0 en Sudáfrica en febrero y marzo del año pasado]. Juegan con mucho orgullo. Juegan con lucha y una mentalidad sin miedo». – Rachin Ravindra hace su parte para hablar sobre los oponentes debilitados de Nueva Zelanda.

«Vimos un poco del juego y estoy emocionado por las Indias Occidentales. Creo que es genial, no solo para las Indias Occidentales sino para el cricket mundial. Pero saqué mucha más inspiración de las [Sudáfrica] mujeres venciendo a Australia en Australia [en un T20I] por primera vez y viendo a Bafana Bafana avanzar a los últimos 16 [de la Copa Africana de Naciones]. «Encuentro mucha más alegría e inspiración en eso que en las Indias Occidentales venciendo a Australia». – Shukri Conrad mantiene su ojo en varias pelotas.

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