Los Phillies firman a Zack Wheeler a una extensión récord

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El presidente de operaciones de béisbol de los Phillies, Dave Dombrowski, ha sido claro en su deseo de extender al as de su rotación, Zack Wheeler, antes de que llegue a la agencia libre al final de la temporada 2024, y lo logró el lunes, anunciando que Wheeler ha firmado una extensión de tres años que cubre las temporadas 2025-27. El cliente de Wasserman supuestamente recibirá $126 millones garantizados en el contrato, que no incluye opciones ni oportunidades de salida.

Como se muestra en el Rastreador de Contratos de MLBTR, esa tasa anual de $42 millones es la más alta en cualquier extensión de contrato en la historia del deporte y la cuarta más alta en cualquier contrato en general, colocando a Wheeler solo por detrás de Shohei Ohtani, Max Scherzer y Justin Verlander. Wheeler ahora ha sido añadido a la lista de los mayores AAVs de la historia del juego de MLBTR también.

Que el contrato comience en 2025 en lugar de anular la última temporada del contrato actual de cinco años y $118 millones del lanzador derecho es notable para fines de impuesto de lujo. Debido a que el acuerdo entra en vigencia en 2025, el impacto de CBT de Wheeler seguirá siendo de $23.6 millones para la próxima temporada antes de aumentar sustancialmente en 2025. Los Phillies ya estaban en la segunda categoría de penalización de lujo, y un impulso significativo para Wheeler los habría llevado a la tercera categoría, cayendo su selección superior en el draft en 10 lugares.

Wheeler ya tiene más de diez años de servicio en las Grandes Ligas, y llegará a cinco años con los Phillies al final de la temporada 2024. Eso le dará derechos de 10 y 5, otorgando a Wheeler el poder de vetar cualquier posibilidad de cambio durante la duración de su nuevo contrato con los Phils.

Es raro que cualquier acuerdo de nueve cifras en la agencia libre termine siendo considerado una ganga, pero Wheeler ha sido digno de cada centavo de su contrato original de $118 millones, y más. Actualmente, con 33 años, Wheeler ocupa el cuarto lugar en las Grandes Ligas con 629 1/3 entradas lanzadas desde 2020, la primera temporada del contrato. Su efectividad de 3.06, FIP de 2.90 y SIERA de 3.42 ocupan el puesto 11, cuarto y 15, respectivamente, entre 121 lanzadores calificados en ese tiempo.

Desde que firmó con los Phils, Wheeler ha ponchado al 26.7% de sus oponentes frente a una excelente tasa de boletos del 5.3%. A pesar de la naturaleza amigable para los jonrones del Citizens Bank Park de Filadelfia, Wheeler ha cedido un promedio de solo 0.74 jonrones por cada nueve entradas, en línea con su promedio de carrera de 0.83.

La velocidad promedio de la recta de 96 mph de Wheeler en 2023 fue menor que su máximo de 97.3 mph (establecido en 2021), pero en realidad registró excelentes tasas de swings y el porcentaje de bolas en juego de los oponentes, ubicándose en 13.% y 36.6%, respectivamente. Estas dos marcas fueron no solo las mejores como Filis, sino las mejores marcas individuales que ha registrado en cualquiera de esas categorías en su carrera hasta ahora. Cuando los oponentes lograban hacer contacto contra Wheeler, típicamente era de manera débil. Los bateadores promediaban una velocidad de salida de 86.9 mph contra Wheeler la temporada pasada, colocando al lanzador derecho en el percentil 88 de los lanzadores de Grandes Ligas.

Los detractores pueden señalar el ERA de 3.61 de Wheeler en 2023 como un indicio de declive, pero como se ha explicado, Wheeler eliminó bateadores a niveles máximos en 2023, mantuvo una velocidad de bola rápida plus y mantuvo su tasa de boletos entre las mejores de la liga. El cambio principal en el enfoque de Wheeler fue una disminución en los rodados (41.2% – en comparación con el 49.6% en sus primeros tres años con los Phillies). Eso llevó a algunos jonrones más, pero se correlacionó con el aumento de los swings perdidos. Dado que los Phillies presentan anualmente una pobre alineación defensiva detrás de sus lanzadores, el aumento de los swings perdidos es un mejor presagio de éxito a largo plazo que depender de mantener la bola por el suelo de todos modos. La tasa de strand rate de Wheeler del 71.3% – una marca atípica al observar sus niveles de año en año – debería regresar a cerca del 74.3% que llevó a la temporada 2023. Suponiendo que efectivamente se cumpla, siempre y cuando Wheeler mantenga algo cercano a su actual K-BB%, hay una buena posibilidad de que su ERA mejore en consecuencia.

La dominancia de Wheeler se extiende mucho más allá de su trabajo en temporada regular, sin embargo. Ha sido una parte integral de las profundas apariciones en playoffs de los Phillies en las últimas dos temporadas – sus dos primeras muestras de acción en postemporada hasta el momento en su carrera. Wheeler ha hecho 11 apariciones (10 aperturas, un relevo) y acumulado 63 1/3 entradas de efectividad de 2.42 con una tasa de ponches del 28.6% frente a una tasa de boletos del 4.2% mientras lanzaba en la postemporada.

Con Wheeler ahora establecido en Filadelfia hasta la temporada 2027 y Aaron Nola también renovado por otras siete temporadas, la rotación de los Phillies está lista para el futuro previsible. Esa pareja continuará liderando el camino, con Ranger Suarez, Cristopher Sanchez y Taijuan Walker controlados/firmados por múltiples temporadas adicionales. Suarez es elegible para arbitraje hasta la temporada 2026, mientras que Walker está firmado hasta 2027 y Sanchez es controlable hasta 2028. Tan sólido como sea ese grupo, los Phillies siguen siendo vinculados a un posible acuerdo a corto plazo con el actual ganador del Cy Young de la Liga Nacional, Blake Snell – aunque firmar a Snell catapultaría al equipo a la primera categoría de penalización de lujo, lo que llevaría a la selección principal del equipo de draft a retroceder diez lugares y probablemente significaría más de $35 millones en impuestos además de cualquier salario.

A menos de un último y sorprendente golpe en el mercado de agentes libres o cambios, los Phillies tienen otras opciones de profundidad en casa. El ex derecho de los Tigers, Spencer Turnbull, y el ex zurdo de los Braves/Rangers, Kolby Allard, ambos firmaron acuerdos en las Grandes Ligas durante el invierno. Los Phils también tienen una serie de prospectos de pitcheo prometedores, incluidos Andrew Painter (actualmente rehabilitándose de la cirugía Tommy John), Mick Abel y Griff McGarry, todos trabajando hacia sus debuts en las Mayores, dándoles algunas opciones jóvenes de calidad. Painter no es probable que lance en absoluto en 2024 mientras se recupera de la cirugía del verano pasado, pero estuvo en la pelea por ser el quinto abridor del equipo el año pasado en los entrenamientos de primavera a pesar de tener solo 19 años durante el campo. Sin embargo, estará firmemente en el róster de 2025, aunque es de esperar que el equipo lo tenga bajo algún tipo de límite de entradas.

La extensión de Wheeler llevará a los Phillies a más de $200 millones en compromisos de nómina para la temporada 2025 antes de que se tire el primer lanzamiento de la campaña 2024, y con él ahora firmado hasta la temporada 2027, los Phils tienen un cuarteto de acuerdos de nueve cifras que pagarán al menos cuatro años más adelante (Wheeler, Nola, Trea Turner, Bryce Harper). Desde el punto de vista del CBT, el acuerdo de Wheeler prácticamente garantiza que los Phillies vuelvan a ser contribuyentes de impuestos de lujo la próxima temporada, como mínimo. RosterResource proyecta a Filadelfia con obligaciones de lujo de $229 millones para la próxima temporada, y eso ni siquiera incluye las negociaciones de la próxima temporada o alguno de los jugadores elegibles para arbitraje del equipo.

Wheeler habría sido uno de los mejores brazos disponibles en una profunda clase de lanzadores de agentes libres el próximo invierno. La temporada baja 2024-25 seguirá presentando a Corbin Burnes, Max Fried, Shane Bieber, Walker Buehler, Scherzer y Verlander, entre otros – pendientes de más extensiones entre el grupo. Gerrit Cole también tiene una opción de salida en su contrato el próximo invierno, aunque los Yankees pueden (y muy probablemente lo harán, a menos que ocurra alguna lesión importante) anular esa salida al recoger una opción del club por una décima temporada a $36 millones.

Wheeler habría quedado detrás de ases más jóvenes como Burnes y Fried en cuanto a potencia de ganancias en general, pero como esta extensión muestra, su potencia de ganancias en estricto AAV bien podría haber sido la más alta del grupo. En cambio, será el ancla de una rotación profunda de los Phillies que buscará una tercera aparición consecutiva en la Serie de Campeonato de la Liga Nacional en 2024 y buscará asegurar el título de la Serie Mundial que se les escapó por poco en 2022.

Buster Olney de ESPN informó primero que las dos partes habían acordado una extensión por varios años. Matt Gelb de The Athletic fue el primero en informar los términos del contrato.

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