Los Phillies siguen comprometidos con Wheeler para seguir ganando

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Hay una banda de Filadelfia llamada The Wonder Years. Algunas de sus primeras canciones se titularon “Bout to Get Fruit Punched, Homie” y “I Fell in Love with a Ninja Master”. La portada de su primer álbum, de 2007, es un dibujo de Cap’n Crunch besándose con quien parece ser la señora Kool-Aid Man, o tal vez la hija o hermana de Kool-Aid Man. Es vergonzoso.

Su álbum más reciente, de 2023, tiene canciones tituladas “You’re the Reason I Don’t Want the World to End” sobre la pandemia y los hijos pequeños de la cantante, y “Oldest Daughter”, inspirada en parte por legisladores que hicieron más difícil obtener tiras reactivas de fentanilo porque la supuesta moralidad es más importante que asegurarse de que un consumidor de drogas no muera.

Lo que estoy diciendo es que pueden suceder cosas divertidas cuando intentas decir algo y te comprometes con eso más que con lo que usaste para lanzarlo. Te conviertes en algo, luego lo superas y llegas a lugares que antes no podías imaginar.

Los Phillies son otra banda de Filadelfia que demuestra este punto. Han pasado más de cinco años desde el comentario sobre el “dinero estúpido” del propietario John Middleton. Cuando lo logró, los Phillies eran un equipo vergonzoso que intentaba articular lo que se ha convertido en una voluntad cada vez más única de ser más que eso, pero no habían tenido una temporada ganadora en siete años. Ahora han tenido tres seguidos, aumentando su porcentaje de victorias en cada uno, y lo han hecho gastando de una manera que la mayoría de los equipos no lo harían.

Lo hicieron nuevamente ayer, anunciando la extensión de tres años y $126 millones de Zack Wheeler que lo mantendrá en el club hasta la temporada 2027. Desde que se unió al equipo en 2020, ha acumulado la mayor cantidad de WARP de cualquier lanzador (15.8), la cuarta mayor cantidad de entradas (629 ⅓) y ha conseguido votos para el Cy Young en tres de cuatro temporadas. También ha comenzado a mostrar signos de ser uno de esos lanzadores astutos que se adaptan a medida que envejece. En 2023, su bola rápida se situó en 96 mph, que fue su marca más baja desde 2018. Sin embargo, también registró la mejor tasa de strikes de su carrera, gracias en gran parte a la introducción de una sweeper que efectivamente le dio un quinto lanzamiento. Es el paquete completo y pocos en el béisbol están a su nivel.

Sin embargo, no son sólo sus resultados de la temporada regular los que iluminan su habilidad. También apareció en octubre. Sus 61 ⅔ entradas lideran la liga y son 13 más que los de su compañero Aaron Nola. Son 23 más que cualquier otro jugador que no sea Phillies. Con un 25%, también lidera la tasa de ponches menos bases por bolas entre los 12 lanzadores que han lanzado al menos 20 entradas, y su tasa de bases por bolas microscópicas (3,9%) se asemeja a las de Max Fried en 2021 y Stephen Strasburg en 2019, cuando esos lanzadores llevaban a sus equipos a campeonatos. Parte de esto es un sesgo de selección: un buen lanzador en un buen equipo tendrá más oportunidades de acumular estadísticas de postemporada. Sin embargo, los playoffs se tratan de ser quién eres incondicionalmente. No sólo ha llevado a los Filis a ese punto, sino que los ha llevado más allá que cualquier jugador.

Cualquier equipo querría retener a un jugador como este, por supuesto, pero eso es diferente a ser una garantía. A menudo parece que las Grandes Ligas hacen todo lo posible para evitar facilitar lo obvio. La mayoría de los equipos basan su capacidad para competir en una ventana que ellos mismos construyen y dejan cerrar porque está lloviendo, o el viento trae polen, o deja entrar demasiado calor y no estamos tratando de acondicionar el maldito vecindario. Como versión de la liga de un culto que se autodenomina Los Razonabilistas, el impuesto al equilibrio competitivo (CBT, por sus siglas en inglés) tiene un nombre elegante, pero está diseñado para desalentar la contratación de numerosos jugadores de alto talento y precio elevado. Seguramente parecía que los Phillies y Wheeler encontrarían una manera de lograr una extensión (el escritor del equipo para el sitio web de la liga lo mencionó por primera vez en una historia en diciembre), pero hasta que se secó la tinta, siempre había espacio por una pizca de duda.

Eso ya no existe, pero persisten las ramificaciones del CBT. La extensión de Wheeler no entra en vigor hasta 2025. El último año de su contrato inicial de cinco años y $118 millones con el equipo permanece en los libros para 2024. Su salario de $23.5 millones evitará que los Phillies entren al tercer nivel de sanciones fiscales, lo que reduce su selección de draft en 10 lugares, además de que su castigo financiero es más severo. Sin embargo, el club ya tiene casi $230 millones comprometidos para su nómina de 2025 antes de contabilizar a los jugadores que pasan por arbitraje o cualquier otra adquisición. Están en camino claro de cruzar el siguiente umbral del impuesto al lujo (balance competitivo).

A lo largo del invierno, los directivos del club han declarado constantemente que sus fondos son cuantiosos, pero no ilimitados. Suele ser una jerga de equipo que equivale a “prepárate para que reduzcamos las cosas pronto”. Podrían intentar reducir el salario encontrando una manera de deshacerse de Taijuan Walker o Nick Castellanos, pero eso iría en contra de su filosofía de talento por encima de costos. Como se señala en el artículo de MLB.com vinculado anteriormente, los Filis estaban dispuestos a superar los umbrales impositivos más altos para adquirir a Yoshinobu Yamamoto. No se trata tanto de que su nómina sea ilimitada sino de que no van a superar líneas impositivas más severas sin hacerlo para marcar la diferencia. No están tratando tanto de equilibrar un libro de contabilidad como de asegurarse de que están haciendo algo deliberadamente.

Por esa razón, es difícil creer que adquirir a Yamamoto les hubiera impedido extender a Wheeler y encerrar a un monstruo de tres cabezas en la parte superior de su rotación en el futuro previsible. Es la misma razón por la que deberían ser considerados seriamente como pretendientes para los principales agentes libres del próximo invierno, como Juan Soto y Corbin Burnes.

La temporada de descanso de Filadelfia ha parecido tranquila en comparación con los últimos años. Pero al extender a Wheeler, retuvieron a uno de los mejores lanzadores del juego por segunda vez en solo unos meses, algo que pocos equipos pueden decir. Intentaron fichar a otra superestrella potencial en Yamamoto que simplemente prefería ser un Dodger. Y están telegrafiando que están dispuestos a seguir superando los límites, o al menos llenándolos de dinero en efectivo. Claro, hacer negocios de esa manera ha alimentado la mentalidad Vibras Sobre Todas Las Cosas, que les ha ganado el cariño de sus aficionados recientemente y ha hecho que esas conversaciones sobre extensiones sean fáciles de iniciar. Sin embargo, más que nada, es cómo se han convertido en un equipo altamente competitivo y cómo se imaginan convertirse en campeones.

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