Los Waratahs deben ganar la batalla en la línea de avance contra los Highlanders: análisis

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El triunfo contundente de Waratahs sobre los Crusaders fue la sorpresa de la Ronda Super, y debería ser celebrado en consecuencia, pero la desesperación emocional no puede ser el motor detrás de sus actuaciones en 2024.

El entrenador en jefe Darren Coleman y los Waratahs llevan juntos algunos años y no pueden reclamar más el estatus de underdog, deben demostrar que su tiempo juntos se ha acumulado para convertirlos en una fuerza consistente en la competencia, y eso comienza contra los Highlanders el viernes por la noche.

Charlie Gamble le dijo a Stan Sport en los vestuarios después del juego que el motor para el rendimiento del equipo, o su llamado ‘por qué’, era ser «Duro como los Tah».

Este mantra se reflejó en los números, con un porcentaje de tackle del 89%, con solo 19 tackles fallidos de 167. Otros momentos no eran cuantificables en una hoja de cálculo, pero definitivamente se convirtieron en destacados.

El intento de carga de Hugh Sinclair sobre David Havili en el minuto 20 o el intento de fuga del capitán Jake Gordon en el minuto 65 para asegurar el juego fueron ambos esfuerzos defensivos especiales. ¡Duro como los Tah!

Incluso los esfuerzos del hooker Mahe Vailanu y de Tane Edmed para negarle dos tries a Sevu Reece cuando la pareja se apresuró a sumergirse en un balón suelto sobre la línea de gol fueron signos de dureza y determinación.

Momentos y esfuerzos como estos marcaron la diferencia contra los campeones reinantes y también lo harán en los partidos de eliminatorias.

Aunque las finales están lejos, los Waratahs tienen la oportunidad de sentar unas buenas bases contra los Highlanders esta noche en su primer partido en casa de la temporada.

Los hombres del sur profundo de Nueva Zelanda son un equipo mucho mejorado, con las huellas dactilares de Jaime Joseph ya impresas en los Highlanders después de regresar de ocho años como entrenador nacional de Japón.

Comparando a los Waratahs con los Highlanders, sus estadísticas son casi idénticas. Son el 12º y el 11º en metros recorridos, el 9º y el 11º en quiebres de línea, el 4º y el 3º en porcentaje de tackles, el 3º y el 4º en tackles fallidos y el 3º y el 2º en pérdidas respectivamente. No hay diferencias entre estos dos equipos y a pesar de la sorpresiva victoria de los Waratahs, se puede argumentar que los Highlanders han tenido un camino más difícil hasta ahora.

Esta noción se refuerza aún más por la evaluación franca de que los Crusaders no pudieron salir de la tercera marcha el sábado por la noche. Errores inusuales en el manejo por parte de los All Blacks Scott Barrett y Havili en momentos cruciales resumieron su suerte.

Los Highlanders, que desafiaron a los contendientes al título, los Blues, en una derrota por 37-29, no deberían ser tan indulgentes como los titubeantes hombres de Christchurch.

Mientras que el joven dúo de medios Noah Hotham y Tahe Kemara estaba visiblemente fuera de su profundidad para los Crusaders, Folau Fakatava y el galés Rhys Patchell estaban encendiendo el mundo para los Highlanders.

Una defensa sólida y apresurada no será suficiente para forzar la mano de Patchell, ni para disuadir a Fakatava de ser su mejor versión. Si los Waratahs pueden replicar su impulso del fin de semana, hay áreas en las que pueden desestabilizar a los Highlanders.

No hay duda de que los ‘Landers son un equipo mejorado en 2024, pero a excepción de la incorporación de Jacob Ratumaitavuki-Kneepkens y el devastador Timoci Tavatavanawai, aún les falta factor X y poder en todo el campo. Frente a los Blues solo tuvieron el 48% de posesión, pero solo lograron 38 quiebres de línea, lo que palideció en comparación con los hombres de Auckland que lograron el doble con 96. Los Blues atravesaron por el medio contra los Highlanders. ¿Los Waratahs seguirán su camino?

Coleman probablemente estará viendo cómo puede aumentar el porcentaje de gainline de su equipo con solo 46 gainline carries en comparación con los 75 de los Crusaders. Para un lado cargado de Wallabies, no es una imagen bonita.

Pero Coleman ya está en camino de remediar esto, con Langi Gleeson logrando un esfuerzo completo de 80 minutos. Ha mostrado destellos de ser el forward más devastador de los Waratahs con el balón en la mano, pero su estado físico ha sido citado durante mucho tiempo como su talón de Aquiles, por lo que conseguir esas carreras en el tablero ayudará a mejorar las cifras de gain-line de los Waratahs.

Ganar la batalla del gain-line puede tener muchos efectos positivos, lo que podría permitir que un Tane Edmed desate armas como Max Jorgensen y Mark Nawaqanitawase.

Mientras los Waratahs hacen su parte para avanzar en el ataque, tienen una verdadera oportunidad de mantener a los Highlanders a la defensiva. Su nuevo sistema de defensa apresurada recibió duras críticas contra los Reds por ser desarticulado y permitir que se abrieran espacios, pero una versión mejorada funcionó de maravilla contra los Crusaders una semana después. Mientras todo el equipo se abalanzaba sobre los portadores de los Crusaders durante todo el juego, ciertos individuos se destacaron.

Gamble lideró el recuento de tackles con 21 en la noche, y lo que la hoja de estadísticas no decía es que en casi cada uno de esos tackles había ferocidad, agresividad controlada y un genuino deseo de forzar al oposición hacia atrás.

De manera similar, Ned Hanigan personificó el ‘Duro como los Tah’ cuando logró un puntaje de tackle perfecto de 18 tackles en 29 minutos desde el banquillo. Un ataque que comenzó con un contundente primer golpe a Christian Lio-Willie para desalojar el balón en el minuto 52.

Ese esfuerzo le ha valido un lugar titular por delante de Fergus Lee-Warner, quien cae al banquillo.

Por el contrario, dos de los mayores tacklers de los Highlanders, el capitán Billy Harmon y Sean Withy, han sido relegados al banquillo por problemas disciplinarios.

Esta noticia de selección sola inclina el juego a favor de los Waratahs porque ambos equipos han jugado todos sus partidos con menos posesión que sus oponentes.

La defensa gana campeonatos y ese volverá a ser el punto de orden contra los Highlanders. Si los Waratahs pueden mantener a los Highlanders con una menor tasa de éxito en el gain line, puede obligar a los medios de los Highlanders a ser creativos, abriéndolos a cometer errores.

Los Waratahs fueron oportunistas el sábado, repartiendo golpes con solo el 41% de posesión contra los Crusaders y confiarán en hacerlo de nuevo el viernes por la noche. Curiosamente, jugar y prosperar sin el balón fue lo que anteriormente caracterizaba al equipo campeón de Joseph en 2015.

El primer partido en casa de los Tahs de la temporada se reducirá a la batalla por el gain-line y su capacidad para replicar su resolución de la segunda ronda.

Ser ‘Duro como los Tah’ tiene que significar algo, los uno por ciento como perseguir un despeje, lanzarse para un bloqueo o simplemente tener un impacto desde el banquillo deben ser la regla, no la excepción.

Las actuaciones deben venir de otro lugar que no sea «hacerlo por los entrenadores», como dijo Angus Bell después del juego contra los Crusaders. Debe venir de un lugar que pueda ser replicado y construido en la ética de los Waratahs.

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