Nuestros amigos en el Norte

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La histórica calle medieval más pintoresca de York lleva por nombre Shambles. Después de su desentrañamiento en la Copa Calcuta, se aconseja a los jugadores de Inglaterra que eviten perderse bajo el letrero en su visita a la ciudad esta semana.

La tentación para algún fotógrafo sagaz puede ser demasiado grande para resistir.

Las semanas de descanso son breves pausas en el torbellino que es el Seis Naciones, momentos para reflexionar y reiniciarse.

Inglaterra tiene mucho en qué pensar en su retiro al norte antes de su próximo juego contra los cazadores consecutivos del Grand Slam, Irlanda.

La realidad es que con un viaje a Francia en el último fin de semana, la expectativa es otra temporada de mediocridad en mitad de mesa del Seis Naciones.

La esperanza del entrenador Steve Borthwick debe ser que un cambio de escenario de alguna manera ayude a cambiar la dirección del viaje.

Para un equipo que todavía se sumerge en su miseria en Murrayfield, la elección de base es buena. Nuevos y desconocidos alrededores cambian el registro. Mueven el mundo.

Para la zona en sí, un lugar olvidado para el rugby unión, la visita de Inglaterra es un agradable impulso.

A pesar de ser el condado con más clubes, Yorkshire se ha convertido en un vacío enorme en lo que respecta al juego profesional.

Yorkshire no ha tenido un club de la Premiership desde el descenso de Leeds en 2010. Ellos y Rotherham, el único otro equipo del condado que ha probado la máxima categoría, ahora están en la National League Two North.

Doncaster es el equipo más alto clasificado del condado, los únicos representantes de Yorkshire en el Championship.

Ninguna región tiene un derecho divino al rugby de la Premiership, especialmente cuando la liga se está reduciendo como un suéter en un lavado caliente, pero de todas formas se siente como una oportunidad perdida para el rugby inglés. Este es un condado con una población más grande que Nueva Zelanda.

La lista de jugadores destacados de Yorkshire es impresionante. Jason Robinson, Rory Underwood, Mike Tindall, Rob Andrew, Peter Winterbottom, Mike Harrison, John Bentley… la lista continúa.

La estadística histórica de que uno de cada siete internacionales de rugby nacidos en Inglaterra proviene de las amplias tierras del condado subraya la importancia de la región para el equipo nacional.

Pero esa línea de producción está tosiendo y escupiendo.

Hubo solo un representante de la rosa blanca en el equipo de Inglaterra contra Escocia, y a sus 37 años, Danny Care no estará mucho tiempo más.

Para el exentrenador de los Leones Ian McGeechan, quien jugó para Yorkshire y aún vive en el condado, no se trata de que el pozo se haya secado.

«El talento todavía está presente en Yorkshire. Si miras las escuelas, el número de jugadores, el número de clubes, aún hay jugadores en desarrollo. Solo necesitan una estructura clara», dijo McGeechan.

«Si podemos lograr los cambios que necesitamos, tendríamos un buen modelo para Inglaterra.»

Él cree que el problema es un bloqueo en el sistema.

La última vez que Inglaterra se dirigió a Yorkshire para una concentración del Seis Naciones en 2013, el equipo contenía a tres jugadores que habían pasado por la Academia de Leeds en Tom Palmer, Rob Webber y Calum Clark y otro orgulloso yorkshiriano en Charlie Hodgson.

La Academia de Leeds ya no existe, víctima de los problemas financieros que enviaron al club cayendo por las ligas. En su lugar llegó la Academia de Yorkshire, dirigida por la RFU, que proporciona una base pero no un trampolín profesional después. Los graduados tienen que buscar en otro lado su rugby después de los 18 años.

«El gran desafío es qué sucede entre los 18 y 23 años», dijo McGeechan.

«Los jugadores tienen que pasar por algún lugar en la parte superior de la academia y debería ser un club de Yorkshire.

«Para hacerlo correctamente, tiene que ser a través de Doncaster. Están muy por delante de todos los demás en este momento.

«Si el talento se queda, sigue desarrollándose. La identidad de Yorkshire se mantiene y los jugadores permanecen con sus amigos. En este momento tienen que irse fuera de Yorkshire y no deberían tener que hacerlo.

«No hay duda de que perdemos jugadores porque algunos no quieren hacer eso.»

El año pasado, Ned McCormack, un internacional sub-18 de Inglaterra, decidió fichar por los Leeds Rhinos cuando salió de la Academia de Yorkshire. Tenía ofertas de clubes de la Premiership en rugby unión, pero citó el hecho de que habría tenido que dejar su condado natal como una de las razones para cambiar de código.

La presencia y popularidad de la liga siempre será un factor limitante para la unión en Yorkshire, pero no hasta el punto de la obliteración.

En la era amateur, Yorkshire no albergaba grandes clubes, pero como colectivo, el condado tenía la fuerza para contender por el campeonato del condado cuando la competencia significaba algo.

Cuando el juego se profesionalizó, hubo una racha en los años 2000 cuando solo hubo dos temporadas sin un club de Yorkshire en la Premiership. Leeds ganó la Copa Powergen en 2005 y jugó dos veces en la Copa Heineken.

Pero el rugby estaba en el mapa del condado en ese entonces. Sin un escaparate desde entonces, ha sido un descenso a los márgenes para el juego.

Así que para los fanáticos del rugby de Yorkshire, privados de exposición de alto nivel a jugadores como Maro Itoje y Manu Tuilagi, la llegada de Inglaterra trae consigo un verdadero sentido de emoción.

La visita de Inglaterra no va a eliminar la capa de invisibilidad del juego de una sola vez, pero ayudará.

Cuando los hombres de Borthwick realicen su entrenamiento abierto el viernes por la mañana en el LNER Community Stadium, el estadio estará lleno a su capacidad de 8,500. Se dispararán las imaginaciones jóvenes, se pondrán en marcha los sueños.

Con las piedras angulares correctas en su lugar, ¿quién sabe a dónde podrían llevar?

La esperanza de Borthwick debe ser que el aire de Yorkshire pueda proporcionar los mismos poderes restauradores para su equipo como lo hizo para el Inglaterra de Stuart Lancaster hace 12 años.

Promocionado como un campamento de regreso a lo básico para restaurar la disciplina después del caos del lanzamiento de enanos de la campaña de la Copa del Mundo de 2011, marcó un tono transformador. Se trazó una línea en la arena y un nuevo equipo joven ganó cuatro de sus cinco juegos del Seis Naciones para terminar en segundo lugar en el campeonato.

Qué daría Borthwick por una repetición esta temporada.

Dado los partidos por venir, quizás valga la pena una audiencia con el arzobispo para él mientras esté en York esta semana.

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