Núñez le da al Liverpool una doble victoria por 5-1 en el Sparta de Praga pero Konaté se marcha cojeando

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La noche perfecta en Praga para el Liverpool. Casi. El equipo cuádruple perseguidor de Jürgen Klopp aseguró efectivamente su lugar en los cuartos de final de la Europa League con una derrota completa y clínica sobre el Sparta Praga.

Darwin Núñez se preparó para el Manchester City el domingo con dos magníficos goles, incluido el número 1.000 del reinado de Klopp en Liverpool, y Mohamed Salah regresó después de más de quince días como suplente tardío. Sólo ver a Ibrahima Konaté salir cojeando lesionado impidió a Klopp disfrutar de la preparación ideal para el enfrentamiento en lo más alto de la tabla en Anfield.

“El resultado fue mucho mejor que la actuación”, admitió el técnico del Liverpool. “El Sparta jugó un buen partido. Ellos tomaron riesgos y los castigamos por eso en momentos y marcamos algunos goles maravillosos”.

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Núñez estuvo en primer plano al infligir la primera derrota en casa de la temporada a los campeones checos, que recibieron una lección europea de un Liverpool que está firmemente en camino de ganar el único trofeo en el que han competido y no han ganado con Klopp. «Hemos demostrado que podemos competir contra buenos equipos en Europa», afirmó el entrenador del Sparta, Brian Priske. «Pero el Liverpool quizás esté un par de niveles por encima de lo que hemos enfrentado antes».

Casi inmediatamente comenzó una velada de trabajo convincente. El portero del Sparta, Peter Vindahl, metió en problemas a Asger Sørensen con un pase arriesgado entre la prensa del Liverpool en el borde de su área. Alexis Mac Allister se abalanzó instantáneamente, quitándole el balón de los dedos de los pies a Sørensen antes de ser derribado por el desafío descuidado del defensor. El árbitro español José María Sánchez concedió un claro penalti y, con el habitual lanzador Salah en el banquillo, el ex experto en tiros de penalti del Brighton envió tranquilamente a Vindahl por el camino equivocado desde su primer penalti del Liverpool.

La determinación del Sparta de jugar desde atrás había presentado una oportunidad anterior para Núñez pero, a pesar de los peligros obvios, su enfoque exigió al Liverpool y resultó en un partido muy entretenido. De no haber sido por el inspirado arquero de Caoimhin Kelleher y unos lamentables remates, los líderes de la liga checa habrían permanecido en la eliminatoria antes de que Núñez los superara.

El portero del Liverpool hizo una parada increíble para evitar el primer disparo de Lukas Haraslin. El balón aún podría haber caído sobre la línea de no haber sido por un despeje igualmente impresionante por encima de la cabeza de Joe Gómez. Konaté bloqueó en rápida sucesión dos intentos del vivaz Ángelo Preciado, ambos con el trasero. En un córner resultante, Martin Vitik remató un cabezazo de Preciado solo para que Kelleher realizara otra parada atlética.

La diferencia en la definición determinó el resultado y no hubo mejor demostración del golfo que el gol número 1.000 en el reinado de 476 partidos de Klopp en Liverpool. Parecía poco cuando Núñez recibió el pase de Harvey Elliott por la izquierda. Sin embargo, el internacional uruguayo tenía otras ideas y lanzó un impresionante disparo desde fuera de la esquina izquierda del área penal del Sparta hacia la esquina superior izquierda de la portería de Vindahl. El delantero celebró como podía ante la afición local y le arrojaron varios vasos de plástico.

El enfoque aventurero y la miseria del Sparta frente a la portería continuaron. Cuando Kelleher bloqueó un tiro raso de Jan Kuchta, el rebote cayó perfecto para Veljko Birmancevic, que llegó sin marca al segundo palo. Birmancevic de alguna manera logró patear el balón con la pierna derecha contra la izquierda y vio que se desviaba de la portería abierta. Las repeticiones del fallo en las pantallas del estadio provocaron jadeos de los aficionados del Sparta y aumentaron su vergüenza.

Núñez mostró al Sparta cómo encontrar el fondo de la red por segunda vez con el último acto de una primera parte absorbente. Mac Allister, quien anotó el dramático gol de la victoria del delantero en Nottingham Forest el sábado, encontró nuevamente a Núñez errante con un balón cruzado. El delantero centro permitió que el pase rebotara antes de lanzar un disparo imparable que superó a Vindahl y se fue al ángulo más lejano. Le arrojaron más vasos y una botella de plástico al goleador mientras celebraba deliberadamente en el banderín de córner.

Klopp dijo: “Para ser honesto, tiene calidad saliendo de sus oídos. ¿Está en su apogeo absoluto en general? Ahora no para nosotros. ¿Pero podrá desarrollarse? Sí. ¿Es una amenaza todo el tiempo? Sí.»

Un minuto después de la reanudación, Birmancevic realizó un centro peligroso a lo largo del área pequeña del Liverpool. Conor Bradley, sustituto en el descanso del descansado Gómez, convirtió el envío en la esquina superior de su propia portería. Luis Díaz restableció la ventaja de tres goles de los visitantes con un disparo desviado de otra asistencia de Elliott. Más tarde fue reemplazado por Salah cuando Klopp le dio a su máximo goleador un agotamiento muy necesario. Salah encontró el gol después de sólo 10 minutos, pero su intento fue anulado tras una revisión del VAR por fuera de juego. Para entonces, los pensamientos del Liverpool ya estaban centrados en el domingo, aunque llegó el quinto gol cuando el suplente Dominik Szoboszlai atravesó la defensa del Sparta y venció a Vindahl.

La espera para descubrir el alcance de la lesión de Konaté era la única preocupación de Klopp. “Ibou me dijo: ‘Si hago otro sprint entonces podría ser malo’, así que dijo que debería estar bien. No lo sabemos”.

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