Revisión de la temporada baja: St. Louis Cardinals

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Los Cardenales están buscando demostrar que el año pasado fue una casualidad. Reforzaron su cuerpo de lanzadores para ayudarlos a recuperarse en 2024, pero ¿hicieron lo suficiente?

Firmas de Grandes Ligas

El gasto de 2024: $42MM
Gasto total: $107MM

Decisiones de opciones

Intercambios y reclamaciones

Firmas notables de ligas menores

Extensiones

Pérdidas notables

Es muy raro que los Cardenales entren en una temporada baja después de una gran decepción. En este milenio, han fallado en llegar a los playoffs ocho veces y solo terminaron por debajo de .500 en dos ocasiones. El año pasado fue una de esas dos veces, ya que terminaron en quinto lugar en la Liga Nacional Central con un récord de 71-91, la primera vez en la historia.

La rotación fue un área clara de cambio, ya que los lanzadores del club tuvieron un promedio de carreras limpias colectivo de 5.08 el año pasado, una marca mejor que solo otros cuatro clubes. Tres lugares se abrieron con los intercambios del año pasado de los agentes libres inminentes Jordan Montgomery y Jack Flaherty, así como la jubilación de Adam Wainwright.

Hubo rumores de que el club podría usar su excedente de jugadores de posición para hacer un intercambio que mejorara la rotación, pero en su lugar se lanzaron al mercado de agentes libres temprano. Para finales de noviembre, ya habían firmado a Sonny Gray, Kyle Gibson y Lance Lynn.

Si esa fue la mejor manera de mejorar la rotación es motivo de debate, especialmente con el club también habiendo estado vinculado a nombres emocionantes como Yoshinobu Yamamoto, Dylan Cease y Tyler Glasnow en ocasiones durante este invierno. Lynn cumplirá 37 años este año y viene de una mala campaña en 2023. Registró una efectividad de 5.73 entre los White Sox y los Dodgers, permitiendo 44 jonrones, además de otros cuatro en su único juego de postemporada. Gibson ha sido un devorador de entradas bastante confiable, pero no tiene mucho potencial en este punto de su carrera. Ahora tiene 36 años y terminó cada una de las últimas dos temporadas con una efectividad cercana a 5.00.

Gray es el más emocionante de sus adquisiciones, ya que acaba de terminar en segundo lugar detrás de Gerrit Cole en la votación del Cy Young de la Liga Americana después de una temporada de 2.79 de efectividad con los Mellizos. Pero también hay un riesgo con Gray, ya que los Cards pueden haber hecho un movimiento proverbial de comprar alto. Sus 184 entradas en 2023 fueron su total más alto desde 2015, ya que ha tenido que lidiar con varias lesiones a lo largo de los años. Ahora tiene 34 años y ya comenzó 2024 con una preocupación de salud, luchando contra una distensión de isquiotibiales que lo deja en duda para el Día Inaugural.

Algunos fanáticos querían que el club siguiera agregando a la rotación, especialmente con Steven Matz habiendo luchado tanto desde que firmó un contrato de cuatro años en San Luis. El interés del club en Cease supuestamente persistió incluso después de hacer esas tres firmas, pero no llegaron a nada. Eso deja a Matz todavía como parte de la rotación proyectada, especialmente con la lesión de Gray, y los Cards esperando una recuperación.

El exceso de jugadores de posición muy discutido no terminó afectando a la rotación, pero sí afectó al cuerpo de lanzadores de otras maneras. Se rumoreaba interés en jugadores como Brendan Donovan, Alec Burleson y Dylan Carlson, pero los Cards en su lugar cambiaron a Tyler O’Neill en su mayor intercambio de este invierno. O’Neill, quien es un agente libre inminente y previamente chocó con el manager Oliver Marmol, fue cambiado a Boston por Nick Robertson y Víctor Santos. Robertson debería poder ayudar de inmediato al bullpen del club, ya que ya tiene 22 1/3 entradas en las Grandes Ligas. Santos agrega algo de profundidad sin contrato para la rotación, pero se perdió toda la temporada 2023 debido a una lesión y tiene menos de 45 entradas en Triple-A en su historial.

El club hizo otro movimiento que envió a un jugador de posición por un relevista, ya que Richie Palacios fue cedido a los Rays y Andrew Kittredge. Puede que haya sido decepcionante para algunos fanáticos ya que Kittredge tiene 34 años, se perdió la mayor parte de las últimas dos temporadas debido a la cirugía de Tommy John y es solo un contrato de alquiler. Pero Kittredge fue absolutamente dominante en 2021 y los Cards acababan de fichar a Palacios de la lista de asignación en junio.

El bullpen también se reforzó de otras formas, ya que Middleton fue contratado con un contrato de un año por $6MM en la agencia libre después de mostrar un resurgimiento en 2023. Los Cards también reclutaron a Riley O’Brien en un pequeño intercambio y seleccionaron a Ryan Fernández en el draft de la Regla 5.

En el lado de los jugadores de posición, muy poco ha cambiado desde el año pasado, aparte de esos movimientos. Paul Goldschmidt y Nolan Arenado seguirán siendo los pilares en las esquinas del cuadro interior. La gran pregunta es la posición de campocorto, ya que la era de Paul DeJong ha terminado. El club espera que la joven promesa Masyn Winn sea el campocorto del futuro, pero acaba de cumplir 22 años y bateó solo .172/.230/.238 en sus primeras 137 apariciones en Grandes Ligas. Probablemente haya un poco de mala suerte en eso, ya que su promedio de bateo en bolas en juego en ese tiempo estuvo muy por debajo del promedio de la liga. También registró una buena línea de .288/.359/.474 en Triple-A el año pasado.

El club confía en que pueda obtener mejores resultados en una cantidad mayor de trabajo, pero también agregaron un poco de seguro. El ex campocorto de los Giants, Brandon Crawford, fue firmado con un modesto contrato de un año, aunque Crawford y los tomadores de decisiones del club dejaron claro que Winn es el titular. Crawford está simplemente allí para ofrecer orientación por sus años de experiencia y servir como red de seguridad en caso de una lesión o tal vez si Winn no asegura el puesto como se esperaba.

La emergencia de Winn trasladó a Tommy Edman al jardín central, lo que es en parte lo que causó tal atasco en el césped y llevó a los intercambios de O’Neill y Palacios. En teoría, Edman iba a estar en el centro, rodeado por Jordan Walker y Lars Nootbaar, con Carlson, Burleson y Donovan también en la mezcla para tener tiempo de juego. Esos planes están actualmente en espera, ya que tanto Edman como Nootbaar están en duda para el Día Inaugural debido a lesiones, aunque esperan que sea solo una situación a corto plazo.

El club también espera haber reforzado su banca al traer al viejo amigo Matt Carpenter. Su renacimiento de 2022 no continuó en 2023, así que San Diego lo cambió a Atlanta en un trato para aliviar la carga salarial. Atlanta asumió el salario de Carpenter para obtener al zurdo Ray Kerr, luego lo liberó rápidamente. Eso lo liberó para regresar a San Luis, con los Cards solo teniendo que pagar el mínimo prorrateado de la liga por cualquier tiempo que esté en el roster. Si puede tener otro renacimiento, habrán encontrado un rayo en una botella. Si no, pueden seguir adelante sin haber perdido mucho más allá del costo de oportunidad.

Aunque el club está haciendo un esfuerzo sincero para volver a la contienda en 2024, también hicieron poco para comprometerse más allá de este año. Aparte de Gray, todas sus firmas fueron contratos de un año. Tienen cierto interés en extender a Paul Goldschmidt, aunque el presidente de operaciones de béisbol John Mozeliak ha dicho que pueden postergar esas conversaciones hasta que comience la temporada y vean cómo van las cosas.

«Creo que por ahora, todos quieren ver cómo comienza esta temporada. Obviamente, queremos comenzar de la manera correcta y luego podemos abordar cosas así «, dijo Mozeliak.

Goldschmidt es un agente libre inminente y cumplirá 37 años durante la próxima temporada. El club obviamente le gusta mantener a las leyendas de la franquicia cerca, con Albert Pujols, Yadier Molina y Wainwright corriendo el reloj en St. Louis en los últimos años. Pero con Goldschmidt, tal vez el club quiera esperar y ver si su temporada de rebote planificada realmente se materializa antes de comenzar a comprometer dólares futuros. Si vuelven a retrasarse, Goldschmidt podría ser uno de los mejores bates en alquiler disponibles en la fecha límite del verano. Pueden querer dejar esa puerta abierta.

Lo que también puede ser un problema es la incertidumbre de los ingresos por televisión del club. Los Cardenales son uno de los clubes que tienen contrato con Diamond Sports Group, que en un momento parecía que iba a cesar operaciones después de 2024. La compañía ha logrado mantenerse a flote por ahora vendiendo algunos derechos de transmisión a Amazon, pero aún no está claro cuán viable es su plan a largo plazo. Los Cards reciben más de $70MM al año de Diamond y pueden querer cerrar esa situación antes de tomar grandes decisiones sobre el futuro.

En última instancia, se trata de una temporada baja a medias. Hicieron un movimiento llamativo al firmar a Gray pero de lo contrario mantuvieron varios caminos a largo plazo abiertos. ¿Son lo suficientemente buenos para competir este año? ¿Cuánto dinero de televisión está ingresando? ¿Mantendrán a Goldschmidt cerca o pivotarán a una era posterior a Goldy?

Hay mucho que necesita ser revelado este año, pero por ahora, el club cubrió sus mayores agujeros. Eso puede ser suficiente en la NL Central, donde no hay un favorito claro y se puede argumentar que cada uno de los cinco equipos está en posición para potencialmente avanzar. Aunque las firmas de Lynn y Gibson no fueron tan emocionantes como traer a alguien como Cease o Yamamoto, tanto FanGraphs como PECOTA piensan que los Cards son ahora el mejor equipo de la división, por lo que tal vez un par de movimientos para elevar el piso y algunas recuperaciones sean suficientes para llevarse la Central al final.

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