Scottie Scheffler y Shane Lowry lideran en el Arnold Palmer

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ORLANDO, Fla. – Scottie Scheffler estaba 6 golpes atrás, perdiendo terreno y casi perdiendo la compostura en otro día difícil en Bay Hill. Lo que lo salvó fue su putter, sí, su putter, que le permitió terminar el sábado con el liderato compartido con Shane Lowry en el Arnold Palmer Invitational.

Scheffler, el número 1 del mundo, embocó de un solo putt sus últimos siete greens, cuatro de ellos para birdie, para terminar con un 70, 2 bajo par. Lowry también se recuperó con dos birdies tardíos, uno desde fuera de 30 pies en el hoyo 17, para un 70.

Estaban en 9-bajo 207, 1 golpe por delante del campeón del US Open Wyndham Clark, y todos le deben un pequeño agradecimiento a Will Zalatoris.

Zalatoris tuvo una ventaja de 5 golpes sobre el campo en un momento, solo para hacer dos dobles bogeys en los últimos cinco hoyos que permitieron a todos alcanzarlo, y a otros, como Rory McIlroy, mantenerse con vida.

McIlroy se ayudó enormemente aprovechando el clima caluroso, una fuerte brisa y no escasez de talento al convertirse en el primer jugador en hacer el green en el par 4 del hoyo 10. El severo dogleg derecho mide 401 yardas. El drive de McIlroy fue de 365 yardas. Fue el primero de sus seis birdies en la parte trasera para un 30 que lo dejó a solo 4 golpes atrás.

En otro día caluroso, cuando el margen de error en Bay Hill se reduce hora tras hora, Zalatoris arrasó en la primera mitad con un 32 y llegó a 5 bajo el día con un putt de birdie de 30 pies en el hoyo 11. Estaba 5 golpes por delante del campo. Scheffler en ese momento estaba 6 atrás.

Pero luego Zalatoris terminó con 42 hoyos consecutivos sin bogeys al no salvar el par desde un bunker en el 14. Eso fue solo el comienzo.

Su drive en el 15 fue a un bunker, dejando una posición difícil y bloqueado por árboles. Fue al rough, golpeó a 35 pies y falló el putt a tres tiros para doble bogey.

En el hoyo de cierre que tenía un banderín adelante, Zalatoris hizo un tiro desmadrado desde el primer corte y quedó clavado en un bunker trasero, dejando un tiro cuesta abajo en greens con hierba moribunda y sin fricción. Salió de una, pitchó a 5 pies y falló el putt.

Todos esos birdies tempranos, el lío grande al final, y sumaron a un 71. Aún así, Zalatoris estaba solo 2 golpes atrás al intentar hacer un retorno notable de problemas de espalda.

«Obviamente, el final no fue lo que quería. Así es Bay Hill», dijo. «Sigo en el juego, por frustrante que sea terminar así».

Clark también está en el juego, a pesar de dos dobles bogeys en la primera mitad, ambos por malos chips y malos putts. Se redimió con cuatro birdies y un águila, y estaba empatado por el liderato hasta que falló su tiro de salida a la derecha en el 18 en pasto tan grueso que cubría la parte superior de sus zapatos. Eso lo llevó a un bogey y a un 71.

Hideki Matsuyama tuvo dos birdies tardíos y cerró con un gran salvamento, yendo profundo en el rough en el 18, cortando de vuelta al fairway e hitando un wedge que bailó alrededor de la copa y preparó un putt corto para par. Tuvo un 72, al igual que Russell Henley. Se unieron a Zalatoris en 209.

Harris English, quien tuvo la oportunidad de ganar el año pasado y juega uno de su mejor golf en el US Open, tuvo un 68 después de hacer un birdie de 40 pies en el último hoyo. Estaba a 3 golpes por detrás.

Así es como se ha llegado a parecer Bay Hill. El clima tropical se siente como marzo. Las condiciones exigentes se sienten como un US Open en junio.

Scheffler tuvo cuatro bogeys, la mayor cantidad para él en sus últimas 22 rondas en el PGA Tour, desde la tercera ronda del Tour Championship.

«Necesitaba mucha paciencia», dijo Scheffler. «Es un lugar difícil para jugar. Es difícil embocar putts, es difícil acercar la bola al hoyo. Estoy orgulloso de cómo terminé».

Su racha comenzó con un putt de birdie corto en el hoyo 12, seguido de un putt de 10 pies para birdie, justo dentro de 15 pies para par, 15 pies para birdie y tres putts simples para cerrar. Una mala racha de putter es lo único que ha impedido a Scheffler dominar el juego. Nunca está lejos del liderato, y el ganador de Bay Hill de 2022 estará en primera fila con Lowry el domingo.

McIlroy ha estado sin brillo desde su victoria en Dubai en enero, pero cobró vida después de aparentemente dañar el marcador del tee en el hoyo ocho después de un mal tiro de salida.

Y luego vino el hoyo 10.

«El tiro de salida hacia el green allí, eso me puso un poco en marcha», dijo. «Pensé que si lo ponía en uno de los dos bunker frontales sería un buen tiro para pegar algo hacia arriba del green. No estaba intentando hacerlo en el green, pero fue bueno caminar y verlo allí».

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