WNBA: Cómo Bridget Carleton de Lynx hizo historia al marcar en la EuroLeague Women

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Un solo partido de baloncesto, con tiempos muertos, dura más o menos 2 horas, pero siempre hay mucho más tiempo, esfuerzo y energía involucrados para que el evento sea realmente especial. En la Parte III de este perfil de tres partes, nos sumergimos en el juego de 41 puntos de Bridget Carleton el 17 de enero de 2024, entre Serco UNI Győr y KGHM BC Polkowice, para mostrar lo que tuvo que suceder para que una mujer canadiense hiciera historia en el baloncesto europeo.

Győr es muy diferente a Minnesota, donde Bridget reside en los veranos durante la temporada de la WNBA. Originalmente fue seleccionada por el Connecticut Sun en el puesto número 21 en el draft de la WNBA de 2019. Cuando le preguntaron sobre jugar en Uncasville, CT en el Mohegan Sun Arena inmediatamente después del draft, Carleton dijo: «Estoy emocionada de ir a Connecticut. Solo quiero jugar para un equipo que me quiera allí, así que estoy deseando conocer a todos allí y llegar a Connecticut».

A pesar de ser elogiada por el entonces entrenador de Sun, Curt Miller, como «el cuchillo suizo de esta clase de draft», fue liberada después de aparecer en solo cuatro juegos. Un total de 29 minutos, una asistencia y tres rebotes no era cómo ella quería terminar su tiempo en la WNBA.

Afortunadamente, Minnesota Lynx la fichó el mismo año, y ha estado con Lynx desde entonces. En 2024, firmó un contrato de dos años. «Minnesota es mi hogar lejos de casa. He estado aquí durante cuatro veranos completos. La gente dice que Minnesota está cerca de Canadá, pero geográficamente Indiana está más cerca de mi ciudad natal, Chatham. Chicago estaría más cerca, incluso Connecticut estaría más cerca», aclara.

A pesar de servir principalmente como jugadora de banca, Carleton se siente valorada en Minneapolis. Le encanta ser parte de esta organización y disfruta vivir en la ciudad, diciendo:

«La gente en Minnesota es similar a los canadienses, tal vez sea por la proximidad a Canadá. Y simplemente disfruto de mis compañeras de equipo y mis entrenadores. Ha habido consistencia con el cuerpo técnico y la lista, así que he construido relaciones con ambos. También está la familiaridad de la ciudad. Amo Minnesota, amo a Lynx. Es un lugar donde puedo seguir creciendo y convertirme en una jugadora mejor».

La mejora implica no retroceder ante oponentes más fuertes y más grandes. Brianna Fraser mide 6 pies 3 pulgadas, Carleton mide 6 pies 1 pulgada. Sin embargo, ella plantó cara cuando Fraser intentaba dominarla debajo de la canasta. Gracias a la defensa de Carleton, con el cuerpo recto y las manos en alto, Fraser no pudo establecer una posición de tiro estable en el interior y su tiro rebotó en el tablero. Carleton atrapó el rebote y se lanzó hacia la canasta contraria, forzando una falta. Dejó escapar un visible «¡ay!» antes de dirigirse a la línea, donde encestó ambos tiros. Terminaría el día perfecta desde la línea de tiros libres, con 11 aciertos en 11 intentos.

En las siguientes dos jugadas, Carleton realizó dos paradas defensivas. Bajo la canasta, forzó una pérdida de balón. Luego, detrás de la línea de triples, la jugadora que estaba marcando falló su tiro. En ataque, Carleton perdió el balón, pero no fue la única; al final del tercer cuarto, su equipo tenía 16 pérdidas de balón y solo 11 asistencias. La duodécima asistencia llegó con un minuto por jugar, cuando Carleton utilizó una pantalla establecida por su compañera de equipo, se liberó, recibió el balón, se colocó detrás de la línea de triples y disparó desde detrás del arco. La pelota pasó por la red sin tocar el aro. Ahora tenía 30 puntos. Su equipo lideraba por 11 puntos, 70-59.

Ella fue la única jugadora de su equipo que había alcanzado cifras dobles, pero no es como si su equipo estuviera jugando exclusivamente a través de ella. A veces, felizmente servía como señuelo, atrayendo a quien la estaba marcando lejos de la canasta para que otros jugadores pudieran anotar. Está dispuesta a hacer lo que sea necesario no solo para apoyar a sus compañeras de equipo, sino también al baloncesto femenino en general. A lo largo de su vida, ha visto cómo el enfoque del juego ha mejorado, diciendo:

«Cuando me detengo y miro a Canadá mientras crecía, había un par de buenas jugadoras, pero debido a la falta de atención de los medios y las redes sociales, nunca se oía hablar de ellas. La única oportunidad de hacerlo era en grandes torneos, como los Juegos Olímpicos».

Los Juegos Olímpicos son su principal objetivo para 2024. Ya ha estado allí en 2020. En febrero, el equipo de Canadá se clasificó para los Juegos a una hora de Győr, en la ciudad húngara de Sopron, cuando los fanáticos que normalmente la apoyan esperaban que tuviera una mala noche cuando Canadá enfrentaba a Hungría. Eso no sucedió, ya que los canadienses, liderados por los 18 puntos de Carleton, derrotaron a los húngaros 67-55. A pesar de caer ante España y Japón en sus próximos juegos de clasificación, e equipo de Canadá selló su boleto a París.

Los primeros puntos de Győr en el último cuarto vinieron de un triple de Carleton. Cyesha Goree de Győr estaba de espaldas a la canasta y Stephanie Mavunga de Polkowice, aún un poco oxidada tras su regreso a la acción, se giró hacia la jugadora con balón, perdiendo de vista a Carleton, que estaba detrás de la línea de triples y moviéndose sin balón para ponerse a disposición de su compañera. Carleton recibió el balón un poco bajo, se enderezó y lanzó. 75-61. Polkowice respondió con un triple propio. Carleton luego atacó la canasta y recibió una falta. Dos tiros libres, dos aciertos. En la siguiente jugada, anotó desde la parte superior de la llave. Luego, robó el balón y recibió una falta. Con ocho minutos por jugar, el marcador era 79-64.

Después del tiempo muerto, Carleton nuevamente recibió el balón de una pantalla. Polkowice cambió sus asignaciones, y ahora Mavunga estaba frente a ella. La ala-pívot/pívot de 6 pies 3 pulgadas nacida en Zimbabwe, pero que se mudó a Indiana a los tres años. Juega en el equipo nacional de Polonia. En noviembre, lideró a su equipo en una de las mayores sorpresas en las Clasificatorias de EuroBasket, ya que Polonia venció a las campeonas reinantes, Bélgica. Desde ese juego, Mavunga ha tenido altibajos, aún luchando contra algunos problemas de salud, lo que explica por qué no comenzó para Polkowice contra Győr ese día.

Mavunga es más alta que Carleton, pero más lenta. Cuando Carleton dio un paso atrás y lanzó el balón, Mavunga estaba demasiado lejos para contestar. Otro triple entró, y Győr lideraba por 18 puntos. El último punto de Carleton llegó con dos minutos restantes en el juego. Weronika Gajda de Polkowice cometió una falta técnica y Carleton anotó el tiro libre.

Con 41 puntos, terminó el juego en el tercer lugar en la lista histórica de puntuaciones individuales de un solo juego en la EuroLeague Women, detrás de Lara Mandić y Vicky Bullet. Mandić tuvo 42 puntos en 2002; Bullet anotó su récord de 48 puntos en 1996. Sin embargo, en 22 años, ningún jugador ha anotado más puntos en un solo juego que Carleton. Estuvo cerca de batir ambos récords, pero no intentaba más tiros de los necesarios, a pesar de permanecer en la cancha hasta el timbre final. No hubo relleno de estadísticas en ella ni en su equipo. ¿Por qué?

«Los juegos de 41 puntos son divertidos, pero tenemos otro juego en dos días. No nos emocionemos demasiado», fue cómo Carleton resumió su enfoque, acreditando de inmediato a su madre por inculcarle esa mentalidad.

Aun así, un juego de 41 puntos es un logro increíble. El 17 de enero de 2024, Bridget Carleton de Chatham-Kent, Ontario, hizo historia en el baloncesto canadiense y europeo. Habrá más juegos por jugar, más triples por hacer y más conversaciones facetime con la familia hasta que finalmente decida retirarse. Pero esa actuación de 41 puntos por una jugadora de 26 años será una prueba de lo especial que es como jugadora.

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